lunes, 16 de febrero de 2015

Una 'Nube' sobre Marte deja desconcertados a los científicos

Crédito: Grupo Ciencias Planetarias (GCP) - UPV/EHU

Unas plumas vistas por encima de la superficie de Marte están causando un gran revuelo entre los científicos que estudian la atmósfera en el planeta rojo. En dos ocasiones distintas durante marzo y abril de 2012, los astrónomos aficionados informaron características similares a plumas en desarrollo en el planeta. Las plumas fueron vistas llegando a una altura de más de 250 kilómetros por encima de la misma región de Marte en ambas ocasiones. En comparación, características similares observadas en el pasado no superaron los 100 kilómetros.

"A unos 250 kilómetros, la división entre la atmósfera y el espacio exterior es muy fina, por lo que las plumas reportadas son muy inesperadas", indica Agustín Sánchez Lavega, de la Universidad del País Vasco (UPV, España) y autor principal del artículo que informa de los resultados en la revista Nature. Las estructuras desarrolladas en menos de 10 horas, cubren una superficie de hasta 1.000 x 500 kilómetros, permanecen visibles por alrededor de 10 días y cambian su estructura de un día a otro.

Crédito: JPL/NASA/STScI
Ninguna de las naves espaciales que orbitan Marte vio las características debido a sus ángulos de visión y condiciones de iluminación en dicho momento. Sin embargo, la revisión de imágenes del archivo del Telescopio Espacial Hubble tomadas entre 1995 y 1999, y de las bases de datos de imágenes de aficionados que abarcan desde 2001 hasta 2014 reveló nubes ocasionales en el limbo de Marte, aunque por lo general sólo con una altura máxima de 100 kilómetros. Pero una serie de imágenes del Hubble del 17 de mayo de 1997 mostró un penacho anormalmente alto, similar al descubierto por astrónomos aficionados en 2012.

Los científicos están ahora trabajando determinar las causas de las plumas utilizando los datos del Hubble en combinación con las imágenes tomadas por aficionados. Tal y como señala Sánchez Lavega "Una de las ideas que hemos discutido es si las plumas son causadas por una nube reflejo de hielo de agua, hielo de dióxido de carbono o partículas de polvo, pero  para explicar las formaciones de nubes en tales alturas  requeriría desviaciones excepcionales de los modelos de circulación atmosférica estándares".

"Otra idea es que están relacionadas con una aurora, y de hecho las auroras han sido previamente observadas en estos lugares, vinculadas a una región conocida de la superficie, donde hay una gran anomalía en el campo magnético de la corteza", añade Antonio García Muñoz, investigador en ESTEC (ESA) y co-autor del estudio.

Los investigadores aún están deliberando sobre la naturaleza de estas plumas marcianas  de gran altitud. Tras la llegada de ExoMars (ESA), cuyo lanzamiento está previsto para 2016, aportará posiblemente nuevos datos.

Fuente de la noticia: Phys.org

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