viernes, 17 de abril de 2015

Dawn realiza un mapa a color de Ceres que revela su diversidad superficial


Un nuevo mapa a color del planeta enano Ceres, alrededor del cual la nave espacial Dawn de la NASA orbita desde marzo, revela la diversidad de la superficie de este cuerpo planetario. Tal y como indicaron investigadores de la misión en la Asamblea General de la Unión Europea de Geociencias en Viena, las diferencias en la morfología y color a través de la superficie sugieren que Ceres fue en el pasado un cuerpo activo.

Según Chris Russell, investigador principal de la misión Dawn, con sede en la Universidad de California (Los Angeles), "Este planeta enano no era únicamente una roca inerte. Fue un cuerpo activo, con procesos que dieron lugar a diferentes materiales en diferentes regiones. Estamos empezando a capturar la diversidad en nuestras imágenes a color".

La misión Dawn hizo historia el 6 de marzo al ser la primera nave espacial en llegar a un planeta enano, y la primera nave espacial en orbitar dos objetivos extraterrestres. Anteriormente, Dawn estudió el asteroide gigante Vesta (2011-2012), descubriendo numerosos detalles sobre su geología y su historia. Mientras Vesta es un cuerpo 'seco', se cree que Ceres es un 25% hielo de agua en masa. Gracias a la comparación entre Vesta y Ceres, los científicos esperan lograr una mejor comprensión de la formación del Sistema Solar.


La superficie de Ceres está llena de cráteres, tal y como se esperaba, pero parece tener menor cantidad de cráteres de gran tamaño de los previstos por los científicos. También tiene un par de puntos próximos muy brillantes en su hemisferio norte. Tal y como señaló Martin Hoffmann, se estudiarán con mayor detalle cuando la nave espacial comience su primera etapa científica el próximo 23 de abril, a partir de una distancia 13.500 kilometros sobre la superficie.

El espectrómetro en visible e infrarrojo (VIR), un instrumento que capta imágenes de Ceres en luz visible e infrarroja, ha estado examinando las temperaturas relativas de la superficie de Ceres. Federico Tosi (investigador del equipo del instrumento VIR en el Instituto de Astrofísica Espacial y Planetología, y del Instituto Nacional Italiano de Astrofísica (Roma)) indicó que el examen preliminar sugiere que las diferentes regiones brillantes en la superficie de Ceres se comportan de manera diferente.

Basándose en las observaciones realizadas con el Telescopio Espacial Hubble de la NASA, los científicos planetarios han identificado 10 regiones brillantes en la superficie de Ceres. Un par de puntos brillantes, con mucho, las marcas más brillantes visibles en Ceres, parecen estar ubicados en una región que es similar en temperatura a la existente en sus alrededores. Sin embargo otro punto brillante corresponde a una región más fría que el resto de la superficie del planeta enano.

Los orígenes de estos puntos brillantes en Ceres, que han cautivado la atención de los científicos y el público por igual, siguen siendo desconocidos. Parece que el par más brillante se encuentra en un cráter de 92 kilómetros de diámetro. A medida que Dawn se acerque a la superficie de Ceres, se obtendrán imágenes de mayor resolución.

"Los puntos brillantes continuan fascinando al equipo científico, pero tendremos que esperar hasta que nos acerquemos y seamos capaces de resolverlos mejor antes de poder determinar su origen", comentó Russell.
Tanto Vesta y Ceres se encuentran en el cinturón de asteroides entre Marte y Júpiter. La nave espacial Dawn continuará estudiando Ceres hasta junio de 2016.

Origen de la noticia: Mision Dawn (NASA)

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