miércoles, 29 de abril de 2015

New Horizons detecta características superficiales y un posible casquete polar en Plutón

Crédito: NASA/JHU-APL/SwRI

Por primera vez, las imágenes de la nave espacial New Horizons de la NASA revelan regiones brillantes y oscuras en la superficie del lejano Plutón -el objetivo principal del sobrevuelo cercano de New Horizons para mediados de julio-.

Las imágenes fueron tomadas entre principios y mediados de abril desde 113 millones de kilómetros, usando la cámara telescópica Long-Range Reconnaissance Imager (LORRI) de la New Horizons. Una técnica llamada deconvolución mejora la resolución de las imágenes en bruto, y sin procesar son enviadas a la Tierra. Los científicos de New Horizons han interpretado los datos y revelan que el planeta enano tiene marcas superficiales amplias -algunas brillantes, algunas oscuras-, incluyendo un área brillante en un polo que puede ser un casquete polar.

Tal y como indica John Grunsfeld, administrador asociado del Science Mission Directorate de la NASA en Washington, "A medida que nos acercamos al sistema de Plutón, estamos empezando a ver características interesantes, como una región brillante cerca del polo visible de Plutón. A medida que nos acercamos, la emoción está aumentando nuestra lucha por descubrir los misterios de Plutón utilizando datos de New Horizons".

También ha capturado imágenes de la luna más grande de Plutón, Caronte, girando en su órbita de 6,4 días de duración. Los tiempos de exposición utilizados para crear este conjunto de imágenes -una décima de segundo- eran demasiado cortos como para permitir que la cámara detectase las cuatro lunas más pequeñas y más débiles de Plutón.

Desde que fue descubierto en 1930, Plutón sigue siendo un enigma. Orbita el Sol a más de 5.000 millones de kilómetros y los investigadores han tenido problemas para distinguir detalles de su superficie. Estas últimas imágenes de New Horizons permiten que el equipo científico de la misión detecte diferencias claras en el brillo en la superficie de Plutón a medida que gira.

Según Alan Stern, investigador principal de New Horizons en el Southwest Research Institute en Boulder (Colorado), "Después de viajar más de nueve años a través del espacio, es impresionante ver a Plutón, literalmente, un punto de luz visto desde la Tierra, convirtiéndose en un verdadero lugar ante nuestros ojos, estas increíbles imágenes son las primeras en las que podemos empezar a ver detalle en Plutón, y ya nos están demostrando que Plutón tiene una superficie compleja".

Las imágenes de los retornos de la nave espacial mejorarán dramáticamente como New Horizons acelera más a su cita de julio con Plutón.

"Sólo podemos imaginar qué sorpresas nos encontraremos cuando New Horizons pase este verano aproximadamente a 12.500 kilómetros de la superficie de Plutón", señalo Hal Weaver, científico del proyecto en el  en Laurel (Maryland).

Fuente de la noticia: NASA

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