domingo, 12 de julio de 2015

New Horizons: Última imagen de las curiosas manchas de Plutón

Plutón. Crédito: NASA/JHUAPL/SWRI


Cinco mil millones de kilómetros de la Tierra y sólo cuatro millones de kilómetros de Plutón, la nave espacial New Horizons de la NASA ha tomado su mejor imagen de las cuatro manchas oscuras que siguen cautivando.

Las manchas aparecen en el lado de Plutón que siempre se mira a su mayor luna -Caronte-, la cara que va a ser invisible para New Horizons cuando la nave haga su sobrevuelo cercano en la mañana del 14 de julio. Alan Stern, investigador principal de New Horizons, describe esta imagen como "la última y mejor que cualquier persona tendrá de la cara oculta de Plutón en las próximas décadas".

Las manchas están conectadas a una cinta oscura que rodea la región ecuatorial de Plutón. Lo que despierta el interés de los científicos es su tamaño similar y espaciado. Según Curt Niebur, científico del programa New Horizons en la sede de la NASA en Washington, "Es raro que estén espaciados de manera regular". Jeff Moore, del Centro de Investigación Ames de la NASA (Mountain View, California), está igualmente intrigado: "No podemos decir si son mesetas o llanuras, o si son variaciones de brillo en una superficie totalmente lisa".

Plutón. Crédito: NASA/JHUAPL/SWRI
Se estima que las grandes manchas oscuras miden 480 kilometros de ancho, un área aproximadamente del tamaño del estado de Missouri. En comparación con las imágenes anteriores, ahora vemos que las manchas oscuras son más complejas de lo que inicialmente parecían, mientras que los límites entre los terrenos oscuros y brillantes son irregulares y claramente definidos.

Además de resolver el misterio de las manchas, el equipo de Geología, Geofísica e Imagen de New Horizons está interesado en la identificación de otras características superficiales, tales como cráteres de impacto, que se forman cuando objetos más pequeños golpearon el planeta enano. Moore señala: "Cuando combinemos imágenes como esta, con datos recogidos pero aún no enviados a la Tierra -tales como la composición y el color-, esperamos ser capaces de interpretar la historia de esta cara de Plutón".

Cuando New Horizons haga su máxima aproximación a Plutón en tan sólo tres días, se centrará en el "hemisferio del encuentro" del planeta enano (el opuesta al de la imagen). En la mañana del 14 de julio New Horizons pasará a 12.500 kilómetros de la cara con una gran característica con forma de corazón que ha capturado la imaginación de la gente de todo el mundo.

Esta imagen, que fue tomada a principios de la mañana del 11 de julio de 2015, muestra características lineales en la región ecuatorial que se cruzan y que no fueron no observadas anteriormente. Esta imagen fue tomada cuando la nave estaba a 4.000.000 kilometros de Plutón.

Fuente de la noticia: NASA

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