martes, 14 de julio de 2015

New Horizons ya ha sobrevolado Plutón. ¿Y ahora qué va a pasar?

NASA
Por primera vez en la historia, estamos obteniendo datos del sistema de Plutón aportados por una sonda que visita el Cinturón de Kuiper. Durante las últimas semanas New Horizons nos ha estado enviando información que nos han llamado, como poco, mucho la atención. Plutón nos ha mostrado una geología diversa con unas estructuras muy llamativas como "el corazón" y la "ballena".

Pero, ¿qué va a pasar ahora que ya ha realizado New Horizons el sobrevuelo a Plutón?

Lo primero que nos podemos preguntar es cuándo vamos a recibir las imágenes del sobrevuelo. Pues, desgraciadamente, durante el día de hoy, no.

La sonda New Horizons se encuentra en estos momentos totalmente ocupada estudiando a Plutón y sus lunas, centrando todos sus recursos en ello. Por este motivo, hasta mañana, día 15, no comenzaremos a ver las primeras imágenes. Y todo ello si la sonda sobrevive al sobrevuelo.


¿Y por qué podría peligrar la integridad de New Horizons? 

Porque existen estudios que afirman que podría existir una notable cantidad de polvo alrededor de Plutón que podría dañar la sonda. En este artículo publicado en Astrofísica y Física el 10 de agosto de 2011 hablamos precisamente de la hipotética presencia de anillos de polvo alrededor de Plutón y su posible origen. Otras investigaciones apuntan a que Plutón podría poseer más de diez lunas, originarias de los restos eyectados durante la colisión que dio lugar al nacimiento de Caronte. En este enlace podéis leer la noticia, también publicada aquí el pasado 14 de marzo de 2013. Sería casi imposible que New Horizons chocara con una de estas hipotéticas lunas, más aún, sin haberla visto. Pero los científicos no han terminado de descartar la presencia de una cierta cantidad de polvo en el sistema.

¿Cuándo vamos a saber si New Horizons ha sobrevivido?

Esta madrugada, hacia las 3:00 CET se espera recibir una señal de New Horizons que nos indique que la sonda se encuentra en buen estado. Tras este aviso, se recibirán las primeras imágenes, pero contarán con una resolución baja.

¿Cuándo recibiremos las fotografías de alta resolución?

Desde mañana hasta el 20 de julio recibiremos imágenes de baja resolución. Después, hasta el 14 de septiembre, New Horizons nos enviará datos del sistema de Plutón, pero no fotografías. Así que hasta setiembre no volveremos a recibir más imágenes. Sin embargo, para poder ver las deseadas imágenes de alta resolución tendremos que esperar hasta noviembre de 2016. ¡Más de un año!

¿A dónde irá New Horizons después de visitar Plutón?

 Tras dejar atrás el planeta enano, la sonda sobrevolará en 2019 un cuerpo del Cinturón de Kuiper. La NASA ha seleccionado dos candidatos, pero todavía no han decidido cuál será el destino definitivo de New Horizons. En agosto se realizará la selección y en noviembre la sonda modificará su trayectoria para acercarse al cuerpo elegido.


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