viernes, 28 de agosto de 2015

Curiosity avanza después de estudiar el área "Maria Pass"

Crédito: NASA/JPL-Caltech/MSSS

El rover Curiosity de la NASA está avanzando hacia el suroeste después de abandonar una región donde durante varias semanas ha estado investigado, y encontrado rocas con un inesperadamente alto conteniendo en sílice e hidrógeno. El hidrógeno indica agua vinculada a minerales del suelo. En esta región conocida como "Maria Pass" Curiosity usó con éxito su taladro en una roca denominada "Buckskin" y a continuación usó la cámara de su brazo robótico para tomar varias imágenes con las que sacarse un autorretrato en el lugar donde realizó el taladro. El nuevo selfie de Curiosity está disponible online en: http://www.jpl.nasa.gov/spaceimages/details.php?id=pia19808

El rover finalizó el 12 de agosto pasado sus actividades en Marias Pass y se orientó hacia el Monte Sharp, la montaña que alcanzó en septiembre de 2014. Durante los días 12, 13, 14 y 18 avanzó 132 metros, siendo un total de 11,1 kilómetros los recorridos en la superficie marciana desde agosto de 2012 por este rover.

Crédito: NASA/JPL-Caltech/Russian Space Research Institute
Curiosity está viajando con algunas muestras del material taladrado de Buckskin. El laboratorio interno del rover está analizando el material. El equipo científico de la misión busca comprender el motivo por el que las rocas de esta área tienen unos niveles notablemente superiores en sílice e hidrógeno a los encontrados en otras áreas previamente visitadas por el rover.

El sílice, estudiado por la ChemCam, es una roca que contiene sílice y oxígeno, comúnmente encontrado en la Tierra como cuarzo. El Hidrógeno está siendo estudiado por el instrumento Dynamic Albedo of Neutrons (DAN). Se ha estado detectando a bajos niveles en cualquier lugar donde Curiosity ha estado y se interpreta como el hidrógeno de moléculas de agua o grupos hidroxilos vinculados o absorbidos dentro de minerales de las rocas y/o del suelo.

Tal y como indica Igor Mitrofanov, investigador del Space Research Institute de Moscú, "A un metro debajo de la superficie de este área hay tres o cuatro veces más agua que en cualquier punto de la superficie donde ha estado Curiosity durante sus tres años en Marte". Fue la primera e inesperada detección de altos niveles de hidrógeno del instrumento DAN en modo pasivo. Posteriormente, el rover retrocedió y usó en instrumento DAN en modo activo, en el cual el instrumento dispara neutrones en el suelo para que reboten en la sub-superficie, preferentemente al interacturar con el hidrógeno. Las medidas confirmaron materiales hidratados que cubrían una fina capa de material más seco.

Curiosity inicialmente observó el área con alta cantidad de sílice e hidrógeno el 21 de mayo mientras ascendía a un sitio donde dos tipos de rocas sedimentarias estaban en contacto. Tales zonas de contacto pueden contener evidencias acerca de pasados cambios en el entorno, de condiciones que crearon el tipo más antiguo de roca a condiciones que fueron favorables para la creación de la más joven. La misión examinó durante los primeros meses después de alcanzar el Monte Sharp una zona llamada "Pahrump Hills", que forma uno de los lados de este contacto. El lado superior es más oscuro, posado sobre una fina capa de arenisca. 

Curiosity examino la zona de contacto de Marias Pass de cerca con los instrumentos instalados en su brazo. Los inusuales niveles de sílice hidrógeno en las rocas observados durante el ascenso invitaron a examinar dicho área y tomar unas muestras con el taladro.

Bucksin fue la primera roca taladrada desde el fallo en el circuito eléctrico del mecanismo de percusión del taladro, ocurrido en febrero mientras transfería una muestra del tercer objetivo perforado en el área de Pahrump Hills.

Para Steven Lee, del proyecto Curiosity en el Jet Propulsion Laboratory (Pasadena, California) de la NASA, "Estamos encantados de ver que no se repitió el problema mientras taladrábamos Buckskin y transferíamos la muestra. Podría volver a repetirse per hemos realizado cambios en el sistema de protección contra fallos para continuar taladrando de modo seguro incluso en presencia de pequeños errores. También hemos mejorado el circuito de telemetría del percusor del taladro para mejorar la información de diagnóstico durante próximos sucesos de error".

Curiosity alcanzó la base del Monte Sharp después de dos años investigando cerca de su lugar de aterrizaje. El principal objetivo de la misión es ahora examinar capas de la parte inferior del Monte Sharp para buscar antiguos entornos habitables y evidencias de como evolucionaron los entornos marcianos tempranos desde unas condiciones húmedas a otras más secas.


Fuente de la noticia: NASA

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