sábado, 29 de agosto de 2015

New Horizons ya tiene nuevo destino

Crédito: NASA/JHUAPL/SwRI/Alex Parker

Tras el exitoso sobrevuelo del pasado 14 de julio del planeta enano Plutón por New Horizons (NASA), la sonda tomará en breve rumbo a un nuevo y enigmático cuerpo. Su nombre es 2014 MU69 y es un pequeño mundo perteneciente al Cinturón de Kuiper, una región de la que apenas conocemos su estructura y origen. Este pequeño KBO (Kuiper Belt Object) tiene un diámetro estimado de unos 45 kilómetros (lo que podría ser entre el 0,5% y 1% del diámetro de Plutón). 

Descubierto el 26 de junio de 2014, su órbita tiene un perihelio situado a 42 UA (una unidad astronómica equivale a la distancia media entre la Tierra y el Sol, unos 150 millones de kilómetros), un semieje mayor de 44 UA y una excentricidad de 0,0448. Si alguien intentase observarlo con su telescopio, lo tendría realmente difícil. En estos momentos su magnitud visual aparente es la +25,6.

Para llegar hasta PT1, apodo que ha recibido 2014 MU69 (por 'Potencial Target 1'), los miembros de control de la misión comenzarán entre finales de octubre y principios de noviembre a realizar correcciones en la trayectoria de New Horizons. Dada la alta velocidad a la que viaja la sonda, cualquier retraso en dichas operaciones podría ser fatal cara a lograr alcanzar el nuevo objetivo, con un incremento notable en el consumo de su combustible remanente.

Si todo va según lo previsto New Horizons podría realizar el sobrevuelo de 2014 MU69 para el 1 de enero de 2019. Este sobrevuelo nos permitiría estudiar un cuerpo que se cree que ha permanecido inalterado desde la formación del Sistema Solar, hace 4.500 millones de años.

Crédito: NASA/JHUAPL

Se puede ampliar información en los artículo "NASA’s New Horizons Team Selects Potential Kuiper Belt Flyby Target" de la NASA y "JPL Small-Body Database Browser (2014 MU69)" del JPL.

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