viernes, 2 de octubre de 2015

La últimas imágenes publicadas de Caronte revelan una historia violenta

Créditos: NASA / JHUAPL / SwRI
 La sonda espacial New Horizons de la NASA nos ha enviado nuevas y espectaculares imágenes de la luna más grande de Plutón, Caronte. Gracias a estas fotografías, los científicos han podido deducir que esta luna ha sufrido un pasado violento.

La imagen superior fue obtenida el pasado 14 de julio durante el máximo acercamiento de New Horizons a Plutón. Tras procesar la fotografía, podemos comprobar que la variedad de colores de Caronte no es tan amplia como la de Plutón. Pero destaca la región polar septentrional, de un llamativo color rojizo, y que ha sido apodada informalmente como Mordor Macula.


Caronte posee un diámetro de 1.214 kilómetros y en la imagen se ven detalles que abarcan los 2,9 kilómetros. Esta luna es el satélite más grande en relación al tamaño de su planeta, que existe en el Sistema Solar, por lo que en ocasiones se los ha llamado "planeta doble" (no hay que olvidar que Plutón está catalogado como planeta enano). Los científicos esperaban encontrar la superficie de Caronte salpicada por numerosos cráteres de impacto. Pero lo que se han encontrado es bien diferente: un paisaje cubierto de montañas, cañones, deslizamientos de tierras, variaciones de color en la superficie, etc,...

"Pensábamos que la probabilidad de ver este tipo de estructuras en un satélite tan alejado del Sol eran bajas", comentó  Ross Beyer, científico del proyecto New Horizons de la NASA. "Pero no podríamos estar más encantados con lo que estamos viendo".

Créditos: NASA / JHUAPL / SwRI
La imagen superior cubre el diámetro de Caronte, y posee una resolución de 0,8 kilómetros por píxel. La presencia de cráteres en la parte superior da paso a una serie de cañones que dan paso a su vez a unas llanuras en la parte inferior de la imagen, conocidas informalmente como Vulcan Planum.

El gran sistema de cañones que se extienden al norte del ecuador abarcan más de 1.600 kilómetros, y probablemente, alcancen unas dimensiones mayores en la cara de la luna que no hemos podido fotografiar. Esta estructura indica que en pasado, Caronte sufrió una gran cataclismo geológico.

"Es como si toda la corteza de Caronte se hubiese roto", comenta John Spencer, del Southwest Research Institute en Boulder (Colorado). "Con respecto a su tamaño, en relación a Caronte, es muy similar a Valle Marineris en Marte".

El color y el brillo de Plutón y Caronte se han procesado de forma idéntica para permitir la comparación directa de sus propiedades superficiales, y para resaltar la similitud entre terreno rojo polar de Caronte y el terreno rojo ecuatorial de Plutón. Los tamaños relativos de ambos cuerpos están aproximadamente a escala, pero no su distancia. Créditos: NASA / JHUAPL / SwRI

 Analizando las imágenes, los científicos han descubierto que las regiones situadas al sur de los cañones, conocidas como las llanuras de Vulcan Planun, tienen menos cráteres grandes que las regiones septentrionales, lo que indica que es más joven. Estas suaves llanuras, así como sus surcos y las pequeñas crestas, son claros signos de un rejuvenecimiento a gran escala.

Una causa posible para explicar esta superficie lisa es la presencia de criovulcanismo. "El equipo de científicos está discutiendo la posibilidad de que un océano de agua interno podría haberse congelado hace mucho tiempo, aumentando de volumen. Como consecuencia, la superficie de Caronte se agrietó permitiendo que comenzara una actividad criovolcánica.

Todavía tenemos que recibir más fotografías de Plutón y sus lunas con mejores resoluciones. New Horizons se encuentra en perfecto estado y continúa enviando datos a la Tierra.



Enlace original: NASA

2 comentarios:

  1. En el límite derecho de la zona ecuatorial se aprecia una cicatriz profunda que no tiene la forma característica de un cráter, más bien parece una sima, ¿qué podría ser?

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    1. Tal vez un cañón, pero es difícil decirlo desde la perspectiva de esta fotografía. Esperaremos a ver los nuevos datos enviados por New Horizons para descubrirlo.

      Un saludo!

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