jueves, 29 de octubre de 2015

Skywalker y Organa, dos cráteres que se creían similares

El cráter Organa es rico en amoníaco congelado. Hasta ahora parece ser el único con esta característica en Caronte. Créditos: NASA / JHUAPL / SwRI
 Los científicos de la New Horizons han descubierto un sorprendente contraste entre dos cráteres de Caronte situados en la cara que presenta a Plutón.

 El cráter llamado informalmente Organa llamó la atención de los científicos que estudiaban los datos de alta resolución de la composición infrarroja de Caronte. Organa y parte del material circundante expulsado por dicho cráter, muestran absorción infrarroja en longitudes de onda de unas 2,2 micras, lo que indica que la estructura es rica en amoníaco congelado. Los científicos no han encontrado otro cráter similar. El espectro infrarrojo del cercano cráter llamado Skywalker, por ejemplo, es similar al del resto de los cráteres, y a la superficie de Caronte, con características dominadas por el hielo de agua corriente.



Esta imagen compuesta se basa en las observaciones realizadas por los instrumentos Ralph / LEISA / LORRI, a las 10:25 UT el pasado 14 de julio, cuando New Horizons se encontraba a 81.000 kilómetros de Caronte. La resolución es de 5 kilómetros por píxel. La región cubierta por el cuadro amarillo es de 280 kilómetros de ancho. Créditos: NASA / JHUAPL / SwRI
Los científicos observaron por primera vez la absorción de amoniaco en Caronte en el año 2000, pero las concentraciones de amoniaco en torno a este cráter no tienen precedentes.

"¿Por qué estos dos cráteres de aspecto similar, tamaño similar, y tan cerca el uno del otro, poseen una composición distinta?" se pregunta Will Grundy, del equipo de la New Horizons. "Tenemos varias ideas a la hora de interpretar el amoníaco presente en Organa. El cráter podría ser más joven, o tal vez el impacto que lo creó extrajo amoniaco del subsuelo. E incluso se baraja la posibilidad de que el impactor trajera el amoníaco observado consigo mismo.

Ambos cráteres poseen aproximadamente 5 kilómetros de diámetro, tienen apariencias similares, incluyendo rayos de materiales expulsados o eyecciones. Una diferencia aparente es que Organa tiene un su región central material eyectado más oscuro. Pero los datos indican que el amoníaco se extiende más allá de esta zona oscura.

"Este es un descubrimiento fantástico", dijo Bill McKinnon, "El amoníaco concentrado es un anticongelante de gran alcance en los mundos helados, y si el amoniaco se encuentra realmente en el interior de Caronte,  podría ayudar a explicar la formación de la superficie de la luna por criovulcanismo, a través de la erupción de los magmas, con el agua de amoníaco frío."


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