martes, 10 de noviembre de 2015

Nuevos descubrimientos de New Horizons (1): Posibles volcanes de hielo en Plutón

Posibles volcanes de hielo de Plutón. Crédito: NASA/JHU/Southwest Research Institute

Desde posibles volcanes de hielo a diversas superficies geológicas, pasando por lunas de extraño comportamiento y que podrían haberse formado por la fusión de lunas menores, los descubrimientos en el sistema de Plutón continúan sorprendiendo al equipo de científicos de la misión New Horizons.

Según Jim Green, director de ciencia planetaria de la NASA, "La misión New Horizons ha cogido lo que pensábamos que conocíamos de Plutón y lo ha dado la vuelta por completo. Es el motivo por el que exploramos, para satisfacer nuestra curiosidad innata y responder preguntas más profundas sobre cómo hemos llegado hasta aquí y que hay detrás del horizonte".

El equipo de la New Horizons está discutiendo esta semana numerosos descubrimientos en la 47 Annual Meeting of the Division for Planetary Sciences (DPS) de la American Astronomical Society (AAS) en National Harbor (Maryland). Justo después de cuatro meses después del encuentro con Plutón, los miembros del equipo científico están presentando más de 50 reportes de novedosos descubrimientos.

Crédito: NASA/JHU/Southwest Research Institute
Tal y como señaló Alan Stern, investigador principal de la misión, "Es dificil imaginar cómo de rápido está cambiando nuestra forma de ver Plutón y sus lunas a medida que llegan nuevos datos cada semana. A medida que los descubrimientos surgen de estos datos, Plutón se vuelve el protagonista del Sistema Solar. Lo que es más, uno o dos de nuestros últimos descubrimientos principales podrían considerarse sorprendentes. Simplemente es increíble".

En uno de ellos, los geólogos de la New Horizons han combinado imágenes de la superficie de Plutón para hacer mapas 3D, los cuales indican que dos de las más destacadas montañas de Plutón podrían ser criovolcanes -volcanes de helio que podrían haber sido activos en un pasado geológico reciente-.

Los dos candidatos a criovolcanes cubren decenas de kilómetros de diámetro y varios kilómetros de alto. Para Oliver White, investigador postdoctoral de la misión New Horizons, "Son grandes montañas con un gran agujero en su cima, y en la Tierra esto generalmente significa una cosa: un volcán". Mientras su apariencia es similar a los volcanes de la Tierra que expulsan roca fundida, se espera que los volcanes de hielo de Plutón expulsen sustancias como hielo de agua, nitrógeno, amoniaco o metano.

No obstante la interpretación de lo observado es aún tentativa. Según señaló, "Si son volcanes, entonces la depresión de la cima podría haberse formado probablemente como consecuencia del colapso del material expulsado. La extraña textura de los flancos de la montaña representan flujos volcánicos de alguna clase que han descendido desde la cima hasta las planicies, pero de momento se desconoce de que están compuestos".

Si se demuestra que Plutón tiene volcanes, se obtendrá una nueva información de su evolución geológica y atmosférica. Según Jeffrey Moore, geólogo en la misión New Horizons y líder del equipo de geofísica e imagen, "Después de todo, nada igual había sido visto en el Sistema Solar exterior".


No hay comentarios:

Publicar un comentario en la entrada