miércoles, 11 de noviembre de 2015

Nuevos descubrimientos de New Horizons (2): Craterización superficial

Mapa de los más de 1.000 cráteres encontrados hasta ahora en Plutón. Crédito: NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute

Otro descubrimiento sorprendente es el amplio rango de edades superficiales encontrado en Plutón, desde superficies muy antiguas a relativamente jóvenes -en términos geológicos-. El conteo de cráteres usado para determinar la unidad de edad superficial indica que Plutón tiene antiguas áreas superficiales correspondientes a poco después de la formación de los planetas, hace 4.000 millones de años. Además, hay una enorme área que se formó "ayer", en el sentido de que pudo haberse formado en los últimos 10 millones de años. Esta área -inicialmente denominada Sputnik Planum- aparece en el lado izquierdo del "Corazón" de Plutón y está completamente libre de impactos (al menos en todas las imágenes recibidas hasta ahora).

Los científicos se sorprenderían si la suavidad de Sputnik Planum fuese una rareza. ¿Algún episodio geológico reciente creó las planicies tras la finalización de otros procesos geológicos?

Aparentemente no. Los nuevos datos procedentes del conteo de cráteres muestran también la presencia de terrenos de edad intermedia. Esto sugiere que Sputnik Planum no es una anomalía. Plutón ha estado geológicamente activo a lo largo de la mayor parte de los más de 4.000 millones de años de su historia. Según Kelsi Singer, investigador postdoctoral del Southwest Research Institute (SwRI), "Hemos mapeado más de mil cráteres, los cuales varían en tamaño y apariencia. Entre otras cosas, esperamos que los estudios sobre craterización similares a éste aporten nuevas pistas sobre la formación del Sistema Solar".

Los conteos de cráteres están dando al equipo de New Horizons nuevas pistas sobre la estructura del cinturón de Kuiper. La falta de cráteres pequeños a lo largo de Plutón y su gran luna Caronte indican que el cinturón de Kuiper probablemente tenga menos objetos pequeños de lo que algunos modelos predicen. Esto hace al equipo de científicos de New Horizons dudar sobre el modelo que indica que los objetos del cinturón de Kuiper se formaron por acumulación de objetos mucho menores de kilómetros y medio. La ausencia de pequeños cráteres en Plutón y Caronte apoyan otros modelos que proponen que los objetos del cinturón de Kuiper con decenas de kilómetros de diámetro podrían haberse formado directamente, con el tamaño que actualmente tienen, o similar.

Es más, la evidencia de que muchos objetos del cinturón de Kuiper podrían haber nacido con su gran tamaño ha motivado el siguiente destino de New Horizons, el KBO conocido como 2014 MU69 (diámetro de 40 a 50 kilómetros),  el cual puede proporcionar una primera vista en detalle de uno de los antiguos bloques que construyeron el Sistema Solar.


No hay comentarios:

Publicar un comentario en la entrada