jueves, 12 de noviembre de 2015

Nuevos descubrimientos de New Horizons (y 3): Nuevos datos sobre lunas y atmósfera

Las cuatro lunas menores de Plutón. Crédito: NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute

La misión New Horizons también a aportado luz al fascinante sistema de lunas de Plutón y sus inusuales propiedades. Por ejemplo, mientras que casi todas las demás lunas del Sistema Solar, incluyendo nuestra luna, presentan rotación síncrona, pero no ocurre así en las pequeñas lunas de Plutón. Estos pequeños satélites están girando muy rápido, con Hydra -la luna más lejana- rotando 89 veces sobre su eje por cada vuelta alrededor del planeta enano. Los científicos creen que estas tasas de giro podrían ser caóticas (esto es, variable) debido a que Caronte ejerce un fuerte torque que evita que cada pequeña luna pueda alcanzar una rotación síncrona de modo que mantengan siempre la misma cara hacia Plutón.

Otra rareza de las lunas de Plutón: Los científicos esperaban que los satélites que oscilaran en sus ejes, pero no en este grado. Según Mark Showalter, del Instituto SETI (Mountain View, California), "Las lunas de Plutón tienen un comportamiento similar a trompos".

Las imágenes de los cuatro satélites menores de Plutón también indican que varias de ellas podrían haber nacido de la fusión de dos o más lunas menores, sugiriendo la presencia de más lunas en el mismo punto. Showalter señaló que "Sospechamos que Plutón tuvo más lunas en el pasado, en el momento del gran impacto que también creo Caronte".

En cuanto a la atmósfera, el equipo de New Horizons está presentando nuevos datos en la 47 Annual Meeting of the Division for Planetary Sciences (DPS) de la American Astronomical Society (AAS) en National Harbor (Maryland). Los nuevos datos muestran que la atmósfera superior de Plutón es significativamente más fría y por ello más compacta que indicado por los modelos basados en la atmósfera terrestre.

Como resultado, los científicos han descubierto que la tasa de escape atmosférico de Plutón es miles de veces menor que lo esperado. Parece que el escape atmosférico de Plutón ocurre por el mismo mecanismo visto en las atmósferas terrestre y marciana -en lugar de la creencia anterior, que sugería un escape similar al ocurrido en los cometas-.


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