jueves, 26 de noviembre de 2015

VISTA descubre un nuevo componente de la Vía Láctea

Crédito: ESO

Astrónomos usando el telescopio VISTA del ESO (Paranal, Chile) han descubierto un componente previamente desconocido de la Vía Láctea. Mapeando las localizaciones de una clase de estrellas que varían en brillo y que son conocidas como Cefeidas, ha sido descubierto un disco de jóvenes estrellas ocultas tras gruesas nubes de polvo en el abultamiento central.

El estudio público Vía Láctea Survey (VVV) del ESO está usando el telescopio VISTA en el observatorio Paranal para tomar múltiples imágenes, en diferentes momentos y en longitudes de onda del infrarrojo, de las regiones centrales de la Galaxia. Se están descubriendo un gran número de nuevos objetos, incluyendo estrellas variables, cúmulos y estrellas eruptivas.

Un equipo de astrónomos, liderados por Istvan Dékány (Pontificia Universidad Católica de Chile), ha usado datos del 2010 al 2014 de este estudio, para hacer un notable descubrimiento: un componente desconocido anteriormente de nuestra galaxia, la Vía Láctea.

Según Istvan Dékány, líder del nuevo estudio, "El abultamiento central de la Vía Láctea se cree que consiste en enormes cantidades de viejas estrellas. Pero los datos de VISTA han revelado algo nuevo -y muy joven según los estándares astronómicos-".

Analizando los datos del estudio, los astrónomos han encontrado 655 candidatos a estrellas variables del tipo Cefeida. Estas estrellas se expanden y contraen periódicamente, completando el ciclo en un periodo que va de unos pocos días hasta meses, y durante el cual muestran cambios de brillo significativos.

El tiempo tomado por las Cefeidas para aumentar y disminuir el brillo nuevamente es mayor para aquellas estrellas que son más brillantes. Esta precisa relación, la cual fue descubierta en 1908 por Henrietta Swan Leavitt, hace del estudio de las Cefeidas uno de los medios más efectivos para medir distancias de objetos lejanos tanto en la Vía Láctea como en otras galaxias.

Pero no todas las Cefeidas son iguales. Hay dos clases principales. Uno con miembros más jóvenes que el otro. Dentro de los 655 candidatos el equipo ha identifica 35 que pertenecerían al subgrupo denominado Cefeidas clásicas -estrellas brillantes y jóvenes, muy diferentes de las más viejas, residentes en el abultamiento central de la Vía Láctea-.

El equipo recopiló información del brillo y del periodo de pulsación, y han deducido las distancias de estas 35 Cefeidas clásicas. Sus periodos de pulsación, los cuales están muy vinculados con su edad, revelaron su sorprendente juventud.

Según Dante Minniti, segundo autor del estudio, "Las 35 Cefeidas clásicas descubiertas tienen una edad inferior a los 100 millones de años. Las jóvenes Cefeidas pueden incluso tener una edad de tan sólo 25 millones de años, aunque no podemos excluir la presencia de incluso Cefeidas más jóvenes y brillantes".

Las edades estas Cefeidas clásicas aportan una evidencia sólida a algo previamente no confirmado, el suministro continuo de nuevas estrellas recién formadas a la región central de la Vía Láctea durante los últimos 100 millones de años. Pero, este no es el único descubrimiento notable realizado a partir de los datos.

Mapeando las Cefeidas que han descubierto, el equipo a rastreado una característica completamente nueva en la Vía Láctea: un disco delgado de estrellas jóvenes a lo largo del abultamiento galáctico. Este nuevo componente de nuestra galaxia ha permanecido invisible tras gruesas nubes de polvo. Este descubrimiento demuestra que la capacidad de VISTA, el cual fue diseñado para estudias las estructuras profundas de la Vía Láctea mediante imágenes de alta resolución y gran campo en longitudes de onda del infrarrojo.

Según Dékány, "Este estudio es una potente demostración de las capacidades del telescopio VISTA en el estudio de oscuras regiones galácticas que no son observables por otros estudios". Para Minniti "esta parte de la galaxia era completamente desconocida hasta que el VVV survey la localizó".

Futuras investigaciones serán necesarias para comprender hasta donde estas Cefeidas nacieron cerca de donde están actualmente situadas o son originarias de regiones más exteriores. Comprender sus propiedades fundamentales, interacciones y evolución será clave en el reto de descubrir la evolución de la Vía Láctea, y el proceso evolutivo de la galaxia en su conjunto.


Fuente de la noticia: "VISTA Discovers New Component of Milky Way", ESO

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