jueves, 17 de diciembre de 2015

Descubierto un sandwich exoplanetario

Científicos del Carnegie han descubierto un inusual sistema planetario compuesto por una estrella similar al Sol, una estrella enana y un enorme planeta situado entre ambos astros.

El planeta, descubierto por primera vez en 2011 y que orbita en torno a la estrella llamada HD 7449, posee unas ocho veces la masa de Júpiter y tiene una de las órbitas más excéntricas que se han observado.

Una órbita excéntrica es aquella que se desvía de la forma circular. Es decir, cuanto más excéntrica es, menos circular. Este tipo de órbitas suelen indicar que un planeta está siendo afectado por otros cuerpo cercano lo que llevó a los científicos a sospechar que en este sistema residía algún objeto más.

La pregunta era: ¿es una estrella enana o un planeta? Para responder a esta cuestión Timothy Rodigas y su equipo lograron una fotografía del sistema gracias al sistema de óptica adaptativa instalado en el telescopio Magallanes y que permite tomar imágenes de muy alta resolución.


"En la imagen vimos que el misterioso cuerpo era una estrella enana", añadió Rodigas.

La sorpresa vino cuando se percataron de que esta estrella enana, que cuenta con tan sólo el 20% de la masa del Sol, orbita a la estrella principal a tan sólo 18 UA de distancia (1 UA es la distancia de la Tierra al Sol). Para la comparación, Neptuno orbita alrededor del Sol a 30 UA.

Hasta hace no mucho tiempo, los científicos creían que no podrían existir planetas orbitando en sistemas de estrellas binarios. Pero los nuevos descubrimientos han demostrado que esto no es así. De hecho, en este sistema nos encontramos con una estrella similar al Sol, un planeta gigante y una estrella enana en un espacio inferior a 20 UA. Es más, el planeta HD 7449Ab es uno de los más masivos y con órbita más excéntrica conocidos.

Crédito: Timothy Rodigas
Los investigadores creen que la estrella enana y el planeta se han influenciado gravitatoriamente a lo largo de millones de años. En concreto, la excentricidad y la inclinación orbital del planeta, es decir, su ángulo con respecto al plano ecuatorial de la estrella primaria, han oscilando hacia atrás y adelante en un proceso conocido como oscilaciones Kozai, y continuará haciéndolo en el futuro.

El equipo continuará monitoreando el sistema en los próximos años utilizando tanto la técnica de velocidad radial (que mide cómo se tambalean las estrellas cuando existen planetas a su alrededor), como la de imagen directa. Tienen la esperanza de determinar cómo podría haberse formado un sistema tan extraño.

Sus conclusiones se publican en The Astrophysical Journal.


Más información en el enlace.

4 comentarios:

  1. Hola Verónica:
    Hace ya 20 años que se descubrió el primer exoplaneta 51 Pegasi b, hecho que marcó un hito en la astronomía pues supuso la prueba de la existencia de más sistemas planetarios girando alrededor de otras estrellas que no eran la nuestra.
    Luego también supimos de lo inusual del nuestro en cuanto a que lo común es que los sistemas se compongan de dos o más estrellas en lugar de una sola.
    Estos dos puntos anteriores me crearon la duda de cómo orbitarían los planetas de un supuesto sistema doble; si lo harían girando exteriormente al conjunto de las dos estrellas o si éstos y la estrella menos masiva orbitarían alrededor de la estrella más masiva. Algo así como si en nuestro sistema solar Júpiter hubiera alcanzado la masa crítica para encender el horno nuclear y ser la segunda estrella del sistema, quedando Mercurio, Venus, la Tierra y Marte entre las dos.
    Supongo que todo dependerá de cómo se desarrolló el disco protoplanetario al colapsar la nube de polvo y gas inicial, pues también he leído que en el centro del citado disco puede existir un doble foco que dé lugar a dos estrellas.
    ¿Qué podrías contarnos?
    Un saludo.

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    1. Hola!

      Da la casualidad de que estoy escibiendo ahora mismo una serie de artículos sobre la clasificación de los exoplanetas y hablo de este tema. Se publicarán a lo largo de las próximas semanas.

      En un principio, los astrónomos pensaron que no podían existir planetas que orbitaran a un sistema doble porque la fuerzas de marea generadas por las dos estrellas los desestabilizarían. Pronto se descubrió que no es así y se localizaron muchos exoplanetas orbitando exteriormente a sus dos estrellas. Después se pensó que no era posible localizar un planeta en medio de dos estrellas de un sistema binario, y como has visto en esta noticia, tampoco es así. Uno de los problemas que encontramos a la hora de elaborar estas teorías es que no tenemos muy clara la diferencia entre planeta masivo y estrella enana. De hecho, se conocen ¿planetas? capaces de fusionar deuterio o litio, y no sabemos como clasificarlos: ¿son estrellas o son planetas? ¿Son sólo estrellas si fusionan hidrógeno? Esto por una parte.

      Por otra, ¿cómo se forman los sistemas binarios? Sí, podrían existir dos focos, pero las teorías indican que en la mayor parte de los casos es por captura gravitatoria de astros que se han formado en la misma nube primigenia. ¿Y si cada uno de los astros atrapados posee su propio sistema planetario? También tenemos que tener en cuenta que en la nube primigenia podrían formarse planetas y que después podrían ser atrapados gravitatoriamente por las estrellas. Y podríamos complicar el paisaje de la formación y evolución planetaria mucho más.

      De todas formas, si Júpiter fuera una estrella, es porque poseería una masa mucho mayor. Ello impediría la existencia de los planetas interiores por las fuerzas de marea. Aún así, los científicos no descartan la teoría de la existencia de Némesis, una enana marrón binaria al Sol que orbitaría en los confines del Sistema Solar. ¿Y qué hay del Planeta X? ¿Podría ser una enana marrón?

      Como ves todavía tenemos muchas preguntas por responder. Este campo de investigación es muy joven y nos va a deparar muchas sorpresas.


      Un saludo!!!

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  2. Gracias Verónica por el tiempo que has dedicado a esta respuesta. Me gusta mucho tu web y la sigo a diario. Un saludo.

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    1. Muchas gracias por tus palabras. Son un aliciente para continuar esta labor.

      Un saludo!!

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