jueves, 14 de enero de 2016

Oscuras "piscinas" en Titán

Crédito: NASA/JPL/USGS/ESA

Esta imagen de radar obtenida por el orbitador Cassini muestra una fina banda de la superficie de Titán, la principal luna de Saturno. El terreno amarillento aparece como salpicado de lagos y mares de intenso azul. Sin embargo, no sería muy divertido zambullirse en ellos, pues en lugar de contener agua, están formados por metano líquido.

Cassini lleva orbitando Saturno desde 2004, y ha estado estudiando Titán en detalle. La sonda Huygens se separó del orbitador el 25 de diciembre de 2004 y aterrizó en Titán el 14 de enero de 2005. Ahora se cumplen 11 años de aquí hito. Fue el primer aterrizaje en un cuerpo del Sistema Solar exterior.

Huygens envío datos por un corto periodo de tiempo tras el aterrizaje -unos 72 minutos- antes de finalizar su misión. La sonda proporcionó una vista única de la densa atmósfera rica en nitrógeno de Titán durante el descenso, y recopiló in situ medidas de la superficie.

Uno de sus descubrimientos fue que el lugar de aterrizaje recordaba un lecho de lago seco, y que había canales y valles cercanos, con presencia esporádica de líquido superficial. Un año después la presencia de lagos llenos de líquido fue confirmada, haciendo de Titán el único cuerpo  conocido del Sistema Solar (aparte de la Tierra) en tener lagos y mares en su superficie.

Esta imagen está creada de observaciones recogidas durante el sobrevuelo de Titán del 22 de julio de 2006, cuando el orbitador pasó a 950 kilómetros de la superficie del cuerpo. Ha sido coloreada para dar una aproximación a lo que Cassini observó -que no refleja lo que el ojo humado puede ver-.

Las regiones más brillantes, que reflejan fuertemente la señal de radar de Cassini, se ven diferentes de aquellas que la reflejar débilmente: las áreas brillantes muestran un color amarillento, mientras que las menos reflectantes aparecen en oscuro, como parches. Estos parches han sido coloreados de azul para hacerlos más destacables. Se trata de una técnica de investigación usada por científicos para realzar y remarcar diversos detalles en sus observaciones.

Aunque la misión Huygens finalizó, hay muchas más oportunidades para explorar Titán usando Cassini. El orbitador realizará cerca de 40 sobrevuelos adicionales de Titán antes de que la misión finalice en septiembre de 2017. Cubrirá un amplio rango, desde sobrevuelos cercanos por debajo de los 1.000 kilómetros, como el responsable de esta imagen, hasta otros más distantes en los cuales la luna se verá como un punto a un millón de kilómetros.

La imagen fue originalmente publicada el 3 de enero de 2007.


Fuente de la noticia: "Dark pools on Titan" de ESA.

2 comentarios:

  1. Qué interesante es el único "mundo" dónde se ha encontrado lagos y mares en su superficie. Seguiremos atentos a Cassini. ¡Esperamos sorpresas!

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    1. Estos días va a sobrevolar a Titán de nuevo ^_^

      Un saludo!

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