viernes, 15 de enero de 2016

Una curiosa "X" en Sputnik Planum

Crédito: NASA/JHUAPL/SwRI

La "X" observable en la mayor imagen de Plutón enviada desde la misión New Horizons (NASA) marca el punto de alguna misteriosa actividad superficial.

Enviada a la Tierra el 24 de diciembre, esta imagen tomada con la Long Range Reconnaissance Imager (LORRI) extiende las vistas en alta resolución de Plutón hasta el centro del Sputnik Planum, la planicie helada que conforma el lado izquierdo del "cozarón" de Plutón.

Sputnik Planum está situada en una elevación menor que la mayoría del área que la rodea, peor no es completamente plana. Su superficie está separada en celdas en polígonos de 16 a 40 kilómetros de ancho, y cuando se observa con angulos bajos de luz solar (con sombras visibles), las celdas se ven ligeramente elevadadas en los centros, con cerca de 100 metros de variación en la altura.

Los científicos de la misión creen que el patrón de estas celdas procede de procesos lentos de convención térmica de hielos dominados por nitrógeno que rellenan la Sputnik Planum. En una reserva que podría tener varios kilómetros de profundidad en varios puntos, el nitrógeno sólido es calentado en profundidad por el modesto calor interno de Plutón, que asciende en grandes burbujas. Entonces se enfriaría y se hundiría nuevamente para renovar el ciclo.

Según William McKinnon, del equipo de geología, geofísica e imagen de New Horizons, "Esta parte de Plutón está actuando como una lámpara de lava, si puedes imaginar que la lámpara de lava es tan ancha e incluso profunda como la bahía Hudson".

Modelos con ordenador realizados por el equipo de New Horizons muestran que estas burbujas pueden evolucionar lentamente y mezclarse a lo largo de millones de años. La forma de "X" es probablemente un punto donde se unieron cuatro de estas burbujas. Numerosos puntos de unión tripes pueden ser vistos en el mosaico de LORRI.

En el margen derecho se puede ver el mosaico completo obtenido con LORRI (Crédito: NASA/JHUAPL/SwRI)


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