viernes, 26 de febrero de 2016

Cañones helados en el Polo Norte de Plutón

NASA/JHUAPL/SwRI
Esta etérea escena capturada por la nave espacial New Horizons de la NASA, cuenta la historia de la diversidad geológica de Plutón, en una vista que nos muestra la zona del Polo Norte del planeta enano.

Se han encontrados largos cañones que recorren verticalmente el área polar, llamada informalmente Lowell Regio por Percival Lowell, fundador del Observatorio Lowell, y astrónomo que inició la búsqueda que condujo al descubrimiento de Plutón. El mayor de los cañones, de color amarillo en la imagen inferior, posee unos 75 kilómetros de ancho, y pasa muy cerca del Polo Norte. Paralelos a este cañón, podemos encontrar tanto a su derecha como a su izquierda otros cañones más pequeños de unos 10 kilómetros de ancho. Las paredes degradas de estos cañones parecen mucho más antiguas que los sistemas de cañones definidos de manera más nítida en otras regiones de Plutón, lo que seguramente indique que se formaron mucho antes en el tiempo y con materiales más débiles. Estos cañones también parecen representar evidencias de un antiguo periodo de tectónica.


NASA/JHUAPL/SwRI

En azul se ha señalado un valle poco profundo que recorre todo el suelo del cañon más grande. Al este de estos cañones, otro valle marcado con color rosa serpentea hacia la esquina inferior derecha de la imagen. El terreno cercano (abajo a la derecha) parece haber sido cubierto por material que oscurece las características topográficas a pequeña escala, creando una apariencia más suave del paisaje.

En color rojo se han marcado fosas grandes y de forma irregular que abarcan los 70 kilómetros de ancho y los 4 kilómetros de profundidad. Estos pozos pueden indicar lugares donde el hielo se ha derretido desde abajo, provocando que el suelo colapse.

El color que muestra la región también es inusual. Las zonas altas se aprecian con una tonalidad amarilla característica que no se ha encontrado en otros lugares de Plutón. Este terreno amarillento se va desvaneciendo y dando paso a un gris azulado uniforme en latitudes más bajas. Las mediciones de New Horizons muestran que el hielo de metano es abundante en toda la Región Lowell, y que hay relativamente poco hielo de nitrógeno. "Una posibilidad es que los terrenos amarillos correspondan a depósitos de metano de más edad que han sido más catigados por la radiación solar con respecto a los terrenos más azulados", comentó Will Grundy, del Observatorio Lowell, en Flagstaff, Arizona.

La resolución de la fotografía es de aproximadamente 680 metros por píxel. El borde inferior de la imagen mide aproximadamente 1.200 kilómetros de largo. Se obtuvo a 33.900 kilómetros de Plutón,  unos 45 minutos antes de la máxima aproximación de New Horizons al planeta enano el pasado 14 de julio de 2015.


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