viernes, 5 de febrero de 2016

¿Es el océano de Encélado apto para la vida?

Encélado. Crédito: Wikipedia
¿Cuál es el grado de acidez que hay en el océano de la luna helada Encélado? Esta cuestión es fundamental para determinar si esta luna podría sustentar la vida.

Encélado es parte de una familia de mundos helados entre los que se encuentran Europa (Júpiter) y Titán (también en Saturno) que pueblan la parte exterior del Sistema Solar. Estos cuerpos son algunos de los lugares conocidos más prometedores para encontrar vida fuera de la Tierra ya que reciben energía procedente de las fuerzas de marea generadas por los planetas gigantes en torno a los que orbitan y algunas contienen agua en estado líquido.

La nave espacial Cassini lleva más de una década tomando mediociones de Encélado para evaluar su entorno. Uno de los factores claves para determinar si un mundo puede ser habitable es su composición química, en particular, su pH. En la Tierra, se ha encontrado vida que soporta los extremos de la escala del pH que va desde 0 (ácido de las baterías) hasta 14 (limpiador de cañerías). Conocer el pH nos puede ayudar a identificar las reacciones geoquímicas que afectan a la habitabilidad de un ambiente, debido a que muchas reacciones causan cambios previsibles en el pH.

 Oceanografía de otro mundo.

Si bien no podemos realizar una medición directa del pH del océano de Encélado, se pueden examinar las moléculas que expulsan sus géiseres para ver qué respuesta sufren a los cambios de pH.

Recientemente, el geoquímico Christopher Glein dirigió un equipo que ha desarrollado un nuevo método para estimar el pH del océano de Encelado utilizando los datos del material expulsado, analizando los carbonatos. Su modelo sugiere que Encélado posee sodio, cloruros y carbonatos en su mar con un pH de 11 ó 12, lo que equivale al amoníaco o al agua jabonosa. Este pH estimado es ligeramente superior a calculado anteriormente en base a otros datos aportados por Cassini.

Estructura interna de Encélado. Crédito: Wikipedia

Actividad hidrotermal para la vida.


Se cree que la química alcalina Encelado proviene de un proceso geoquímico llamado serpentinización. Esto sucede cuando una roca que es rica en magnesio y hierro se convierte en mineral tipo arcilla. En la Tierra vemos este proceso en algunos lugares como los campos hidrotermales de baja temperatura del Océano Atlántico.

"Es exactamente lo que esperaríamos si hay un océano de agua líquida en contacto con rocas en y por debajo del suelo marino en Encelado", dijo Glein.


Jets o plumas vistas en Encélado.Crédito: Wikipedia
Además de un pH alto, este proceso produce gas de hidrógeno, un potente combustible que puede conducir a la formación de moléculas orgánicas que en algunos casos pueden ser bloques para la construcción de la vida.

Una cuestión no resuelta, sin embargo, es si la serpentinización está teniendo lugar ahora. Si la actividad está en curso, podrían darse condiciones para la vida. Si ocurrió hace mucho tiempo las probabilidades se reducen, pero tampoco sería imposible ya que hay otras fuentes de energía química.

Para saber si la serpentinización sigue activa, Glein trata de encontrar hidrógeno molecular (evidencia química de una serpentinización activa), gracias a los datos recabados por Cassini en el sobrevuelo que realizó a Encélado el pasado mes de octubre, cuya misión principal era precisamente estudiar los jets de la luna. Si no se encuentra hidrógeno molecular, lo más probable es que la serpentinización esté extinguida.


Glein informa también que el proceso de serpentinización debe ser estudiado en otras lunas heladas como Europa y Titán para evaluar sus posibilidades astrobiológicas. "Tal vez el metano que vemos en la atmósfera de Titán sea el resultado de la combinación del hidrógeno procedente de la serpentinización y el carbono, en un ambiente hidrotermal. También podría haber agua líquida en el subsuelo de Plutón en el que se produzca una interacción entre dicho agua y las rocas del planeta enano, lo que podría ser otro escenario para la serpentinización y la generación de hidrógeno. ¿Y qué hay de Europa? La NASA ya está planeando una misión para estudiar la serpentinización en esta prometedora luna".




Más información en el enlace.

No hay comentarios:

Publicar un comentario en la entrada