viernes, 5 de febrero de 2016

Misteriosas colinas flotantes en Plutón

Crédito: NASA/JHUAPL/SwRI
Los glaciares de hielo de nitrógeno en Plutón parecen llevar una carga intrigante: numerosas colinas aisladas que podrían ser fragmentos de hielo de agua procedentes de las tierras altas de los alrededores. Estas colinas miden individualmente de uno a varios kilómetros de diámetro, de acuerdo con las imágenes y los datos de la sonda New Horizons de la NASA. 

Estas colinas han sido observadas en la extensa llanura de hielo llamada informalmente Sputnik Planum, dentro del "corazón" de Plutón, y forman parte de una red de montañas más altas situadas en la frontera occidental de Sputnik Planum. Estas formaciones son otro ejemplo de la fascinante actividad geológica que se da en Plutón.


Debido a que el hielo de agua es menos denso que el hielo de nitrógeno dominante, los científicos creen que estas colinas de hielo de agua están flotando sobre un mar de nitrógeno congelado, moviéndose a través del tiempo como lo hacen los icebergs del océano Ártico terrestre. Así, estas colinas podrían ser fragmento de las tierras elevadas que se han separado y que están siendo transportadas por los glaciares de nitrógeno de Sputnik Planum. 

Cuando las colinas entran en el terreno celular del centro de Sputnik Planum, se ven cautivas de los movimientos convectivos del hielo de nitrógeno, y son empujadas a los bordes de las células, donde acaban formándose "cadenas" de colinas que pueden alcanzar hasta 20 kilómetros de ancho.

En el extremo norte de la imagen, la región llamada informalmente Challenger Colles - en honor a la tripulación del transbordador espacial Challenger - parece corresponder a una acumulación de estas colinas, que mide 60 x 35 kilómetros. Esta característica se encuentra cerca de la frontera con las tierras altas, lejos del terreno celular, y puede representar una ubicación donde las colinas han sido 'varando' debido al flujo del hielo de nitrógeno.

La imagen superior mide un poco más de 500 kilómetros de largo y alrededor de 340 kilómetros de ancho. Se obtuvo a una distancia aproximada de 16.000 kilómetros de Plutón,  unos 12 minutos antes de la máxima aproximación de la New Horizons al planeta enano el pasado 14 de julio de 2015.



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