miércoles, 9 de marzo de 2016

CHIMERA: Instrumento versátil para estudiar objetos del Cinturón de Kuiper (I)

Crédito: NASA/JPL-Caltech

En el Observatorio Palomar cerca de San Diego, los astrónomos están ocupados dando retoques a un instrumento de alta tecnología que podría descubrir una gran variedad tanto de objetos lejanos como cercanos a la Tierra.

El sistema Caltech HIgh-speed Multi-color camERA (CHIMERA) está buscando objetos en el Cinturón de Kuiper, la banda de cuerpos helados más allá de la órbita de Neptuno y que incluye a Plutón. También puede detectar asteroides cercanos a la Tierra (NEA, near-Earth asteroids) y formas exóticas de estrellas. Los científicos del Jet Propulsion Laboratory (NASA) y del California Institute of Technology, ambos en Pasadena, están colaborando en este instrumento.

Según Gregg Hallinan, investigador principal del instrumento CHIMERA, "El Cinturón de Kuiper es un remanente limpio de la formación de nuestro Sistema Solar. Estudiándolo podemos aprender mucho sobre cómo se formó nuestro sistema Solar y cómo está continuamente evolucionando".

La cámara de gran campo del sistema permite a los científicos monitorizar cientos de estrellas simultáneamente para ver si un objeto del Cinturón de Kuiper pasa por delante de ellas. Tal objeto podría reducir el brillo de la estrella en tan solo una décima parte durante un segundo a medida que pasar por delante, por lo que la cámara tiene que ser rápida para poder registrarlo.

Para Leon Harding, científico del instrumento CHIMERA, "Cada una de las cámaras de CHIMERA puede tomar 40 imágenes por segundo, permitiéndonos medir un patrón de difracción característico en las longitudes de onda de la luz en las cuales son sensibles. Esta técnica de fotografía de alta velocidad nos permitirá encontrar nuevos objetos del Cinturón de Kuiper más pequeños que cualquier otro estudio realizado por observatorios terrestres hasta la fecha".

El equipo de Gregg Hallinan en Caltech y JPL para el instrumento CHIMERA han publicado esta semana en el Monthly Notices of the Royal Astronomical Society un paper en el que describen el instrumento.

Los astrónomos están particularmente interesados en encontrar objetos del Cinturón de Kuiper menores de 1 kilómetro de diámetro. Debido a que pocos de dichos objetos ha sido encontrados, los científicos quieren ver como de comunes son, de que están hechos y como colisionan con otros objetos. Los astrónomos de CHIMERA estiman que en las 100 primeras horas de datos de CHIMERA, pueden encontrar docenas de estos pequeños y distantes objetos.


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