jueves, 17 de marzo de 2016

Fotografiada hasta la fecha la etapa más temprana de la formación planetaria

A la izquierda, imagen obtenida con ALMA. A la derecha, imagen obtenida con VLA. Crédito: Carrasco-Gonzalez, et al.; Bill Saxton, NRAO/AUI/NSF.
Nuevas imágenes de una joven estrella realizadas con el VLA revelan lo que los científicos creen que podrían ser las primeras etapas de la formación planetaria.

En el año 2014, gracias a ALMA la estrella y su disco ya fueron estudiados (podéis leer la noticia en este enlace), pero en esta nueva imagen ya se puede apreciar la formación planetaria en curso. La imagen de ALMA mostró lagunas en el disco, presumiblemente causadas por embriones planetarios que barrían el polvo a lo largo de sus órbitas, lo que sorprendió a la comunidad científica porque no se esperaba este proceso en una estrella tan joven. Desgraciadamente, esta imagen sólo pudo mostrar la parte externa del disco, ya que en las partes internas y más cercanas a la estrella, el polvo más grueso era opaco a las longitudes de onda con las que trabaja ALMA. Así que para estudiar esta región, los astrónomos recurrieron a VLA, que es capaz de analizar longitudes de onda más largas.


Las nuevas imágenes de VLA revelaron la existencia de un grupo distinto de polvo en la región interior del disco. El grupo, según los científicos, contiene aproximadamente de 3 a 8 veces la masa de la Tierra.

"Creemos que este grupo de polvo representa la etapa más temprana en la formación de los protoplanetas, y esta es la primera vez que hemos visto este escenario", dijo Thomas Henning, del Instituto Max Planck de Astronomía (MPIA).

"Este es un descubrimiento importante, porque todavía no hemos sido capaces de observar la mayoría de las etapas en el proceso de formación de planetas", dijo Carlos Carrasco-González, del Instituto de Radioastronomía y Astrofísica (Irya) de la Universidad Nacional Autónoma de México (UNAM). "En el caso de la formación y evolución estelar hemos podido estudiar los diferentes procesos que se llevan a cabo observando estrellas en varias etapas de su ciclo vital. Con los planetas no hemos sido tan afortunados, así que conseguir observar esta etapa tan temprana de su formación es muy valioso".

Los análisis de VLA indican que la región interior del disco contiene granos de polvo de un centímetro de diámetro. Esta región, según los científicos, es donde deberían formarse los planetas como el nuestro, gracias a acumulaciones de polvo que crecen gracias a la acreción de material.

Las observaciones del VLA, realizadas en 2014 y 2015, analizaron ondas de radio con una longitud de onda de 7 milímetros. Las observaciones anteriores de ALMA de HL Tau se realizaron a una longitud de onda de 1 milímetro.

"Estas observaciones del VLA son más sensibles," dijo Claire Chandler, del Observatorio Nacional de Radioastronomía (NRAO). "La capacidad del VLA para producir este tipo de imágenes de alta calidad en esta región es muy importante para avanzar en nuestra comprensión de estas etapas iniciales de la formación de planetas", agregó Chandler.

Los científicos están reportando sus hallazgos en la revista Astrophysical Journal Letters.


Más información en el enlace.

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