viernes, 4 de marzo de 2016

Los mares de Titán nos muestran sus olas

En la reunión de la American Geophysical Union celebrada en San Francisco esta semana, se han mostrado una serie de imágenes que delatan la presencia de ondas en los mares de Titán, lo que significa que la luna más grande de Saturno posee más actividad geofísica de la que se pensaba.

Una de las imágenes mostraba reflejos de luz procedentes de Ligeia Mare, un mar helado de hidrocarburos. Fotografías posteriores mostraron el mismo fenómeno en otros dos mares de Titán.

Esta es la primera vez que se detectan ondas en un mundo que no sea nuestra propia Tierra. De todas formas, los surfistas terrestres, conocidos por buscar las mejores olas en los lugares más recónditos no deben emocionarse demasiado. De acuerdo con los modelos matemáticos y las imágenes de rádar obtenidas, estas olas poseen sólo una altura de 1,5 cm, y se mueven a tan sólo 0,7 metros por segundo. Además, el mar de hidrocarburos en el que se encuentran, compuesto en su mayoría por metano líquido, está a una temperatura de unos -180ºC.

La imagen de la izquierda muestra un mosaico de imágenes de Titán tomadas por la nave espacial Cassini en luz infrarroja cercana. Los mares polares de Titán son visibles como destellos de luz gracias a la luz solar que reflejan. La imagen de la derecha es una imagen de radar de Kraken Mare. Crédito: NASA Jet Propulsion Laboratory.
Para los científicos planetarios la presencia de estas olas delata que Titán posee un ambiente activo. Los procesos relacionados con el cambio de las estaciones generan vientos que a su vez provocan la aparición de estas olas, sobre todo en verano.

También tenemos otras pruebas de la actividad que se da en la luna, como son la presencia de dunas, ríos y costas. Pero ésta es sin duda, la primera observación de un fenómeno en activo. Es decir, Titán es más dinámico de lo que se pensaba.

Se cree que los lagos de hidrocarburos de Titán podrían tener hasta 200 metros de profundidad, agrupándose en la región polar norte. Sólo uno de los lagos estudiados se cree que contiene aproximadamente 9.000 kilómetros cúbicos de metano, es decir, una cantidad 40 veces superior a las reservas de petróleo y gas que tenemos en la Tierra.
 
Titán es la segunda luna más grande del Sistema Solar, sólo superada por Ganímedes, y las dos lunas son más grandes que el planeta Mercurio. Titán fue descubierto en 1655 por Christiaan Huygens.


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