sábado, 19 de marzo de 2016

Los mejores resultados New Horizons publicados en Science

Créditos: NASA/JHUAPL/SwRI
Ayer publicamos un artículo en el que comentábamos que esta semana habían visto la luz una serie de documentos sobre los últimos descubrimientos en torno al sistema de Plutón. Hoy vamos a tratar de resumir qué es lo que se ha descubierto esquemáticamente. Todavía quedan muchos datos por analizar por lo que este post pronto tendrá que ser completado.

 1.- La edad actual de la superficie de Plutón a través del recuento de cráteres ha revelado que el planeta enano ha sido geológicamente activo a lo largo de los últimos 4 mil millones de años. Además, el área llamada informalmente Sputnik Planum, una llanura masiva de hielo más grande que Texas, está desprovista de cualquier cráter detectable, por lo que se estima que es geológicamente joven (no más de diez millones de años).

 2.-La superficie de Caronte es antigua. A modo de ejemplo, la gran extensión ecuatorial de llanuras lisas llamada informalmente Vulcan Planum (hogar de los "montes rodeados de agua" con los nombres informales de Kubrick y Clarke Mons) se formaron probablemente por un flujo criovolcánico que entró en erupción en la superficie de Caronte hace unos 4 mil millones de años. Estos flujos están probablemente relacionados con la congelación de un océano interno que a nivel global rompió la corteza de Caronte.


3.- La distribución de los diferentes compuestos en la superficie de Plutón - rico en nitrógeno, rico en metano o rico en agua - es sorprendentemente compleja, lo que ha generado un verdadero rompecabezas a la hora de comprender el clima de Plutón y su historia geológica. Las variaciones en la composición de la superficie de Plutón no tienen precedentes en otros lugares del Sistema Solar exterior.

 4.- La temperatura de la atmósfera superior de Plutón es mucho más fría (unos 70 grados Fahrenheit) de lo esperado a raíz de estudios previos realizados desde la Tierra, lo que tiene importantes implicaciones a la hora de que los gases se escapen al espacio. Se desconoce por qué la atmósfera es tan fría.

 5.-Por primera vez se han podido medir como una función de la altura los perfiles de composición para los diferentes compuestos de la atmósfera de Plutón (incluyendo nitrógeno molecular, metano, acetileno, etileno y etano).

6.-También se ha medido por primera vez un mecanismo plausible para la formación de las capas atmosféricas. Este mecanismo implica la concentración de partículas de neblina por las ondas de empuje de Arquímedes (llamadas "ondas de gravedad" por los científicos atmosféricos) y creadas por los vientos que soplan sobre la topografía montañosa de Plutón.

7.-Antes del sobrevuelo la comunidad científica estaba preocupada por si la presencia de cuatro pequeña lunas era un indicio de la presencia de peligrosos desechos en el sistema de Plutón que podrían poner en peligro la misión. Pero los datos aportados por la sonda revelaron que la densidad de partículas en el sistema era similar a la existente en el espacio libre en el sistema solar exterior, es decir, unas 6 partículas de polvo por milla cúbica, lo que demuestra que la región de Plutón no está llena de escombros. 

8.- Los estudios sobre la interacción del viento solar y la atmósfera de Plutón  revelaron que la región de interacción está confinada en el lado diurno dentro de 6 radios, es decir, unos 7.000 kilómetros. Esta distancia es mucho menor de lo esperado y probablemente se deba a que la frecuencia de escape de gases es menor de la anteriormente estimada.

9.- Los altos albedos (reflectividad) de  los pequeños satélites de Plutón - aproximadamente del 50 al 80 por ciento - son totalmente diferentes de los albedos mucho más bajos de los pequeños cuerpos en la población general del Cinturón de Kuiper, que van desde aproximadamente del 5 al 20 por ciento. Esta diferencia apoya a la idea de que estos satélites no fueron capturados de la población general del Cinturón de Kuiper, sino que se formaron por aglomeración de material producido como consecuencia de una colisión gigante que creó todo el sistema de satélites de Plutón.


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