miércoles, 16 de marzo de 2016

Los puntos brillantes de Ceres sufren variaciones inesperadas

Esta imagen se basa en un mapa detallado de la superficie, construido a partir de imágenes tomadas por la nave espacial Dawn de la NASA, en órbita alrededor del planeta enano CERES. Muestra los puntos muy brillantes de material que hay en el cráter Occator y en otros lugares. Crédito:ESO/L.Calçada/NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA/Steve Albers/N. Risinger (skysurvey.org)
 Gracias al espectrógrafo HARPS, instalado en el Observatorio La Silla (Chile), se han realizado una serie de observaciones que han revelado cambios inesperados en los puntos brillantes del planeta enano Ceres.

Desde nuestro planeta, Ceres se aprecia sólo como un pequeño punto de luz en un fondo de estrellas. Pero si analizamos cuidadosamente esta luz se puede apreciar variaciones debidas a la rotación del planeta enano, a los puntos brillantes y a otras causas. Con estos datos en la mano, los científicos han concluido que el material de los puntos es volátil y se evapora al cálido resplandor de la luz solar.

 Ceres es el cuerpo de mayor tamaño del Cinturón de Asteroides situado entre Marte y Júpiter, siendo el único objeto de esta zona clasificado como planeta enano. La sonda Dawn lleva más de un año orbitando en torno a él trazando mapas muy detallados de su superficie. Una de las mayores sorpresa encontradas fue la existencia de puntos muy brillantes que reflejaban muchísima más luz que su entorno, más oscuro. El punto de luz más importante se encuentra en el interior del cráter Occator y sugiere que Ceres puede ser un mundo mucho más activo que la mayoría de los asteroides vecinos.


Cráter Occator fotografiado por Dawn. Crédito: NASA
  Ahora, las nuevas observaciones con HARPS han detectado inesperadas variaciones en la luz de Ceres que sugieren que el material de los puntos brillantes es volátil y se evapora con la luz del Sol.

El autor principal del nuevo estudio, Paolo Molaro, del INAF-Observatorio Astronómico de Trieste, comenta: "tan pronto como Dawn reveló la existencia de los puntos brillantes en Ceres, pensé en los posibles efectos mensurables desde la Tierra. A medida que Ceres rota, los puntos se acercan a la Tierra, y luego retroceden de nuevo, lo cual afecta al espectro de la luz del Sol reflejada que llega a nuestro planeta”.

Ceres tarda nueve horas en dar un giro completo, y los cálculos han demostrado que los efectos debidos al movimiento de los puntos brillantes al acercarse y alejarse de la Tierra debido a esta rotación serían muy pequeños, del orden de 20 kilómetros por hora. Pero este movimiento es lo suficientemente grande como para ser medible mediante el efecto Doppler con instrumentos de alta precisión como HARPS.

El equipo estudió Ceres con HARPS durante algo más de dos noches en julio y agosto de 2015. "El resultado fue inesperado", comenta Antonino Lanza, del INAF-Observatorio Astrofísico de Catania y coautor del estudio. "Encontramos los cambios previstos en el espectro por la rotación de Ceres, pero con otras variaciones considerables de una noche a otra".
 
Los científicos concluyeron que los cambios observados podrían deberse a la presencia de sustancias volátiles que se evaporan bajo la acción de la radiación solar. Cuando las manchas del interior del cráter Occator están en el lado iluminado por el Sol, se forman penachos que reflejan la luz solar de forma muy eficaz. Estos penachos se evaporan rápidamente, pierden reflectancia y producen los cambios observados. Este efecto, sin embargo, cambia de noche a noche, dando lugar a patrones aleatorios adicionales a corto y largo plazo.

Si esta interpretación se confirma, Ceres podría ser muy diferente de Vesta y los demás asteroides del cinturón principal. A pesar de estar relativamente aislado, parece tener actividad interna. Se sabe que Ceres es rico en agua, pero no está claro si esto está relacionado con los puntos brillantes. También se desconoce la fuente de energía que genera esta filtración continua de material de la superficie.

Dawn continúa estudiando Ceres y el comportamiento de sus misteriosos puntos brillantes. Tras el final de la misión espacial, HARPS y otros instrumentos podrán seguir investigando desde la Tierra.




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