miércoles, 23 de marzo de 2016

Manchas brillantes y diferencias de color en la superficie de Ceres

Cráter Occator. Créditos: NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA/PSI
Los científicos de la misión Dawn de la NASA han dado a conocer nuevas imágenes del planeta enano Ceres que incluyen puntos de vista interesantes del cráter Occator, famoso por ser el que posee los puntos brillantes más notables.

 El cráter Occator mide 92 kilómetros de diámetro y 4 kilómetros de profundidad, conteniendo el área más brillante observada en el planeta enano desde que Dawn lo está estudiando. Las últimas imágenes, tomadas a 385 kilómetros por encima de la superficie de Ceres nos revelan un domo en un pozo de paredes lisas en el centro del cráter. Numerosas características lineales y fracturas atraviesan la parte superior y los costados de la cúpula. Otras fracturas prominentes rodean la cúpula y descienden hasta las regiones internas y más brillantes del cráter.

"Antes de que Dawn comenzara sus observaciones de Ceres el año pasado, el cráter Occator parecía ser un gran área brillante. Ahora con las últimas imágenes podemos ver otras carasterísticas complejas que proporcionan nuevos retos a la investigación", comentó Ralf Jaumann, científico planetario e investigador en el Centro Aeroespacial alemán (DLR) en Berlín. "La intricada geometría del interior del cráter sugiere actividad geológica en un pasado reciente, pero se necesita completar una cartografía detallada a fin de poner a prueba las hipótesis de su formación".

Cráter Occator. Créditos: NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA/PSI
Cráter Occator. Créditos: NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA/PSI

Las diferencias de color.

El equipo también ha dado a conocer un mapa de color mejorado de la superficie de Ceres, destacando la diversidad de materiales y sus relaciones con la morfología. Los científicos han estado estudiando las formas de los cráteres y su distribución. Ceres no posee tantas grandes cuencas de impacto como se pensaba anteriormente, pero el número de cráteres pequeños sí coincide con las predicciones. El material azul que se destaca en el mapa a color se relaciona con flujos, suaves llanuras y montañas que parecen ser características superficiales muy jóvenes".

"A pesar de que los procesos de impacto dominan la geología de la superficie de Ceres, hemos identificado  variaciones de color específicas en la superficie que indican alteraciones en los materiales debidas a una interacción compleja del proceso de impacto y la composición del subsuelo", dijo Jaumann. "Además, esto da evidencia de una capa subsuperficial enriquecida en hielo y en volátiles."

Contando neutrones.

Gracias al instrumento GRaND a bordo de las sonda, se han comenzado a adquirir los primeros datos de los neutrones y los rayos gamma producidos por la interacción de los rayos cósmicos con los materiales superficiales de Ceres. En la órbita de menor altura se ha detectado un número menor de neutrones cerca de los polos que en el ecuador, lo que indica un aumento de la concentración de hidrógeno en las latitudes altas. Como el hidrógeno es el componente final del agua, el hielo de agua podría estar presente cerca de la superficie de las regiones polares, habiéndose mantenido allí durante miles de millones de años.
Resultados de GRaND. Créditos: NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA/PSI

El misterio del cráter Haulani.

Según los datos del instrumento VIR, el subsuelo de Ceres no tiene la misma composición. En particular, el cráter Hualani es un ejemplo interesante de la diversidad de materiales superficiales que puede contener el planeta enano. Este cráter de forma irregular, posee llamativas rayas brillantes de materiales diferentes a los circundantes, a diferencia del resto de la superficie de Ceres que está compuesto principalmente de una mezcla de materiales que contienen carbonatos y silicatos laminares, donde su proporción relativa varía a través de la superficie.

"Las imágenes en falso color de Haulani muestran que el material excavado por el impacto es diferentes al de la superficie general de Ceres. La diversidad de material implica o bien que hay una mezcla de materiales diferentes por debajo, o bien, que el impactó en sí varió las propiedades de los materiales", comentó María Cristina de Sanctis, científica del Instituto Nacional de Astrofísica de Roma.

Cráter Haulani. Créditos: NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA/PSI


Más información en el enlace.

2 comentarios:

  1. Apasionantes imágenes. Animan la imaginación en busca de explicaciones.

    En la tercera imagen, en la pared interna del cráter Occator, me llaman la atención muchos resaltes de forma triangular de distintos tamaños pero de forma semejante, situados por debajo de un nivel muy uniforme a lo largo de la pared inferior izquierda. El lado alto de cada resalte tiene en su centro algo que parece un pequeño cráter o un tubo volcánico. ¿Quizá la resistencia de este "tubo" frena la caída de material por la ladera y sostiene el resalte?

    El fondo del cráter, en esa imagen, tiene una abundancia de cráteres pequeños (de impacto) similar a la de sus alrededores. Me hace pensar que el origen del cráter grande no es un impacto, sino un descenso isostático de toda esa zona, quizá por una pérdida de presión bajo la corteza debida a las emisiones de una capa de materias volátiles mediante criovulcanismo, como el que parece producir el material brillante del centro del cráter. Pero no me lo toméis muy en serio, que sólo soy un aficionado.

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    1. Pero seguro que los próximos estudios dan pistas sobre tus ideas. Gracias por tu aportación.

      Un saludo!

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