viernes, 18 de marzo de 2016

Plutón, los últimos resultados de New Horizons

Esta imagen de las capas de neblina por encima de la superficie de Plutón fue tomada por la cámara de imagen visible Ralph / multiespectral (CIVM) a bordo de la nave espacial New Horizons de la NASA. Se observan alrededor de 20 capas de neblina; las capas se extienden horizontalmente sobre cientos de kilómetros, pero no son estrictamente paralelas a la superficie. Por ejemplo, los científicos señalan una capa de neblina, a unos 5 kilómetros sobre la superficie (zona inferior izquierda de la imagen), desciende hacia la superficie de la derecha.
Créditos: NASA / JHUAPL / SwRI / Gladstone et al./Science (2016)
 Hace tan sólo un año, el planeta enano Plutón era una mancha brillante en el cielo, y no era mucha la información que podíamos obtener de él. Pero tras el sobrevuelo de la sonda New Horizons en julio de 2015, nuestra visión de este lejano mundo ha cambiado.

Esta semana, científicos de New Horizons han presentado una serie de documentos que describen los resultados del sobrevuelo del sistema de Plutón. "Estos cinco documentos presentados transforman completamente nuestra visión del planeta enano. Revelan que Plutón es un mundo real que presenta una activa y diversa actividad geológica, química exótica en su superficie, una atmósfera compleja, una interacción desconcertante con el Sol y un sistema intrigante de pequeñas lunas", comentó Alan Stern, investigador principal de New Horizons.

 Después de 9,5 años de viaje y unas 3 mil millones de millas recorridas, la sonda llegó a Plutón el pasado 14 de julio con siete instrumentos científicos a bordo que recogieron alrededor de 50 gigabaits de datos, la mayor parte de ellos procedentes de los días que abarcaban el encuentro.

En la imagen superior se aprecia el informalmente llamado Sputnik Planum de Plutón. Y en la imagen inferior Vulcan Planum, nombre también informal, en Caronte. Sputnik Planum mide 367 kilómetros de largo y Vulcan Planum 312 kilómetros. Las luminosas llanuras de hielo de nitrógeno de Plutón se definen por una red de canales que se cruzan. La imagen de Vulcan Planum incluye a la montaña Clarke Mons justo por encima del centro de la imagen, y llanuras ricas en hielo de agua. Créditos: NASA / JHUAPL / SwRI

 Las primeras imágenes de Plutón revelaron una interesante características en forma de corazón tallada en la superficie del planeta enano, mostrando a los científicos que se encontraban ante un "nuevo" tipo de mundo planetario (el objeto más grande y brillante del poco conocido Cinturón de Kuiper) que sería aún más interesante y desconcertante de lo que predijeron los modelos anteriores.

"Las observaciones cercanas de Plutón y Caronte nos han llevado a reevaluar completamente qué tipo de actividad geológica puede mantenerse en los cuerpos planetarios aislados de esta región del Sistema Solar, mundos que anteriormente habían sido considerados reliquias de la formación de nuestro sistema, y de los que se pensaba que poco habían cambiado", dijo Jeff Moore, uno de los autores.

Los científicos que estudian la composición de Plutón comentan que la diversidad de su paisaje se debe a los millones de años de intereacción entre los hielos de metano, nitrógeno y monóxido de carbono altamente volátiles y móviles, con hielos de agua inertes y resistentes. "Vemos que las variaciones en la distribución de hielo volátiles en Plutón apuntan a fascinantes ciclos de evaporación y condensación", comentó dijo Will Grundy del Observatorio Lowell, en Flagstaff, Arizona. "Estos ciclos son mucho más ricos que los que se dan en la Tierra, donde sólo tenemos el agua para evaporarse y condensarse. En Plutón hay al menos tres compuestos que actúan de forma que aún no se entiende bien, pero que vemos sus efectos en toda la superficie del planeta enano".

Por encima de la superficie, los científicos descubrieron que la atmósfera de Plutón contiene neblinas y capas, y es a la vez más fría y compacta de lo esperado. Esto afecta a la atmósfera superior y su modo de interacción con el viento solar. "Antes de la llegada de New Horizons creíamos que la tasa de pérdida de atmósfera en Plutón debida al viento solar era muy superior, e incluso llegamos a pensar que Plutón podría parecerse a un cometa. Pero ahora, gracias a los nuevos datos hemos comprobado que la pérdida de atmósfera en el planeta enano es similar a la terrestre", dijo Fran Bagenal, de la Universidad de Colorado, Boulder. Randy Gladstone, añadió : "También hemos descubierto que el gas más abundante que escapa del planeta es el metano en lugar del nitrógeno. Un dato sorprendente ya que la superficie de Plutón es un 99% nitrógeno".

Los científicos también están analizando las primeras imágenes de las pequeñas lunas Styx, Nix, Hidra y Kerberos. Descubiertas entre 2005 y 2012, las lunas poseen entre 10 y 40 kilómetros de diámetro. Estos satélites tienen tasas altamente anómalas de rotación  y la orientación de los polos son inusuales, así como que sus superficies heladas poseen brillos y colores muy diferentes a los de Plutón y Caronte.

 Se han encontrado también pruebas de que algunas de las lunas son el resultado de la fusión de cuerpos más pequeños, y que sus edades superficiales se remontan a al menos 4 mil millones de años. "Estos dos últimos resultados refuerzan la hipótesis de que las pequeñas lunas se formaron a raíz de un choque que produjo el sistema binario Plutón-Caronte", comentó Hal Weave, investigador de las pequeñas lunas de Plutón.

New Horizons nos sigue enviando datos del sobrevuelo por lo que todavía se espera poder realizar más descubrimientos de Plutón y sus lunas.


 
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