lunes, 16 de mayo de 2016

2007 OR10: El mayor cuerpo sin nombre en el Sistema Solar

Crédito: Konkoly Observatory/András Pál, Hungarian Astronomical Association/Iván Éder, NASA/JHUAPL/SwRI (*)

Los planetas enanos tienden a ser un grupo misterioso. Con la excepción de Ceres, el cual está situado en el cinturón principal de asteroides entre Marte y Júpiter, todos los miembros de la clase de los planetas enanos de nuestro Sistema Solar están más allá de Neptuno. Están lejos de la Tierra, son pequeños y fríos, lo que los convierte en objetivos difíciles de observar, incluso con grandes telescopios. 

Plutón es el primer ejemplo. Antes de la visita en 2015 de la misión New Horizons de la NASA, el mayor de los planetas enanos se veía muy pequeño incluso con el Telescopio Espacial Hubble. Dados los retos inherentes a intentar observar estos lejanos mundos, los astrónomos a menudo necesitan combinar datos de una variedad de fuentes para observar los detalles básicos sus propiedades.

Recientemente, un grupo de astrónomos ha combinado datos de dos observatorios espaciales para descubrir algo sorprendente: un candidato a ser planeta enano [Nota importante: No está oficialmente aceptado como planeta enano por la IAU] denominado 2007 OR10 es significativamente mayor que lo pensado previamente.

Concepción artística. Crédito: NASA
Los resultados muestran que 2007 OR10 es el mayor nombre sin nombre de nuestro Sistema Solar y sería [de ser categorizado por la IAU como planeta enano] el tercero mayor de los planetas enanos. El estudio también encontró que el objeto es algo más oscuro y que gira más lentamente que la mayoría de los cuerpos que orbitan el Sol, empleando 45 horas para completar su rotación.

Para su investigación, los científicos usaron el Telescopio Espacial Kepler de la NASA -en su misión conocida como K2- a la vez de datos del infrarrojo procedentes del Observatorio Espacial Herschel. Herschel fue una misión de la Agencia Espacial Europea (ESA) con participación de la NASA. El paper que incluye estos resultados ha sido publicado en The Astronomical Journal. 

Para Geert Barentsen, investigador del Kepler/K2 en el Ames Research Center de la NASA (Silicon Valley, California), "K2 ha realizado otra importante contribución en la revisión del tamaño estimado de 2007 OR10. Pero lo que es realmente potente es como combinando datos de K2 y Herschel se obtiene una gran cantidad de información sobre las propiedades del objeto".

La medida revisada del diámetro del cuerpo, 1.535 kilómetros, es unos 100 kilómetros mayor que el siguiente planeta enano mayor, Makemake, y cerca de un tercio menor que Plutón. Otro planeta enano, llamado Haumea, tiene una forma oblonga siendo mayor su eje que 2007 OR10, pero sin embargo en volumen es menor.

Como su misión predecesora, K2 busca variaciones en el brillo de objetos distantes. Una pequeña caída en el brillo de una estrella puede ser una señal de un planeta pasando o transitando por delante. Pero, más cerca de nuestro planeta, K2 también busca en el Sistema solar pequeños cuerpos como cometas, asteroides, lunas y planetas enanos. Debido a su exquisita sensibilidad a los pequeños cambios en el brillo, Kepler es un excelente instrumento para observar distantes objetos de nuestro Sistema Solar y como cambian a medida que rotan sobre su eje.

Estimar el tamaño de estos lejanos y débiles objetos es complicado. Dado que parecen ser meros puntos de luz, puede ser un reto determinar cuando la luz que emiten representa un pequeño pero brillante cuerpo, o grande pero oscuro. Esto es lo que hace tan difícil observar 2007 OR10 -aunque su órbita elíptica lo acerca al Sol tanto como Neptuno, actualmente está el doble de lejos del Sol que Plutón-.

Estimaciones previas basadas únicamente en datos de Herschel sugerían un diámetro de unos 1.280 kilómetros para 2007 OR10. Sin embargo, sin conocer el periodo de rotación del objeto, estos estudios estaban limitados en su capacidad de estimar la distribución de brillo, y su tamaño. El descubrimiento por K2 de un una rotación muy lenta fue esencial para que el equipo construyese modelos más detallados para revelasen las peculiaridades de este cuerpo. Las medidas de la rotación incluso incluían variaciones de brillo a lo largo de su superficie.

Juntos, los dos telescopios espaciales permitieron al equipo medir la fracción de luz solar reflejada por 2007 OR10 (usando Kepler) y la fracción absorbida y posteriormente radiada de vuelta en forma de calor (usando Herschel). Juntando ambos conjuntos de datos se obtuvo una estimación del tamaño del cuerpo y cuanta luz reflejaba.

De acuerdo con las nuevas medidas, el diámetro de 2007 OR10 es 250 kilómetros mayor de lo pensado previamente. El mayor tamaño también implica mayor gravedad y una superficie muy oscura. Esta naturaleza oscura es diferente de la mayoría de los planetas enanos [Nota importante: No está oficialmente aceptado como planeta enano por la IAU], que son más brillantes. Observaciones previas con telescopios terrestres encontraron que 2007 OR10 tiene un color rojo característico, y otros investigadores han sugerido que podría ser debido a hielo de metano en su superficie.

Para András Pál, del Observatorio Konkoly (Budapest, Hungría), "Nuestro mayor tamaño revisado para 2007 OR10 hace más probable que el planeta está cubierto de hielos volátiles de metano, monóxido de carbono y nitrógeno, los cuales podrían perderse fácilmente en el espacio en cuerpos más pequeños. Es emocionante para desentrañar los detalles de este nuevo y distante mundo -especialmente dado que su superficie es excepcionalmente oscura y rojiza para su tamaño".

Cuando 2007 OR10 reciba finalmente un nombre, dicho honor recaerá en los descubridores del objeto. Los astrónomos Meg Schwamb, Mike Brown y David Rabinowitz los encontraron en 2007 en un survey de búsqueda de objetos distantes usando el Telescopio Samuel Oschin del Observatorio Palomar (cerca de San Diego, California).

Para Meg Schwamb "Los nombres de cuerpos con tamaños como Plutón nos cuentan una historia sobre las características de sus respectivos objetos. En el pasado, no sabíamos lo suficiente sobre 2007 OR10 como para asignarle un nombre que pudiese hacerle justicia. Creo que estamos llegando a un punto en el cual podemos darle el nombre correcto a 2007 OR10".



(*) Nota importante: No está oficialmente aceptado como planeta enano por la IAU. No obstante aquí os compartimos la información tal cual la presenta la NASA.

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