viernes, 27 de mayo de 2016

Ocultaciones estelares aportan luz sobre la atmósfera de Plutón

Crédito: NASA/JHUAPL/SWRI

Científicos del equipo de la misión New Horizons de la NASA han anunciado el éxito en la observación desde la nave de la primera ocultación en el ultravioleta de estrellas. Constituye un importante logro de la misión en su encuentro con Plutón. Estos datos, almacenados en la New Horizons desde el pasado verano y recientemente transmitidos a la Tierra, confirman varios descubrimientos importantes sobre la atmósfera de Plutón.

Aproximadamente cuatro horas después de que New Horizons realizase su máxima aproximación a Plutón el 14 de julio pasado -momento en el cual la nave se encontraba a 320.000 kilómetros más allá de Plutón- el espectrómetro en ultravioleta Alice, a bordo de la nave, observó cómo dos brillantes estrellas en el ultravioleta pasaban por detrás de Plutón y su atmósfera. La luz de cada estrella se atenuó a medida que se movía a través de las capas más profundas de la atmósfera del planeta enano, absorbida por diversos gases.

Más parecidas a la ocultación solar que Alice había observado pocas horas antes -cuando usó la luz solar para hacer medidas similares-, estas ocultaciones estelares aportaron información sobre la composición y estructura de la atmósfera de Plutón. Ambas ocultaciones estelares revelaron marcas espectrales en el ultravioleta entre otros de nitrógeno e hidrocarburos tales como el metano y el acetileno, tal y como mostró la ocultación solar previa.

Los resultados de las ocultaciones estelares y del Sol son también son consistentes en términos de presión vertical y temperatura de la atmósfera superior de Plutón. Esto significa que los perfiles verticales del nitrógeno e hidrocarburos de la atmósfera superior son similares en diversas localizaciones de Plutón.

Los resultados confirman el descubrimiento con Alice durante la ocultación solar de que la temperatura de la atmósfera superior es un 25% más fría y por ello, más compacta de lo previsto por los científicos antes del encuentro. Esto también confirma, aunque indirectamente, el resultado del análisis y modelado de la observación de la ocultación solar con Alice sobre la tasa de escape del nitrógeno, sobre 1.000 veces menor de lo esperado.



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