martes, 10 de mayo de 2016

Un estudio encuentra que la interacción de Plutón con el viento solar es única

Plutón. Crédito: NASA/JHUAPL/SwRI

El comportamiento de Plutón es menos parecido a un cometa de lo esperado y más similar a un planeta como Marte o Venus, en la forma en que interactúa con el viento solar, un flujo continuo de partículas cargadas procedentes del Sol.

Esto es de acuerdo con el primer análisis de la interacción de Plutón con el viento solar, de la misión New Horizons de la NASA y publicado el pasado 4 de mayo en el Journal of Geophysical Research - Space Physics de la American Geophysical Union (AGU).

Usando datos del sobrevuelo  de la New Horizons en julio de 2015 y tomados por el instrumento Solar Wind Around Pluto (SWAP), los científicos han observado por primera vez material procedente de la atmósfera de Plutón y han estudiado como interactúa con el viento solar, llevando nuevamente a otra sorpresa.

Según David J. McComas, profesor de Ciencias Astrofísicas en la Universidad de Princeton y vicepresidente del Laboratorio de Física del Plasma de Princeton, "Este es un tipo de interacción que nunca habíamos visto antes en nuestro Sistema Solar. El resultado en asombroso". McComas es el autor líder del estudio y dirige el instrumento SWAP de New Horizons. También ha liderado el desarrollo de SWAP cuando estaba en el Southwest Research Institute (SwRI, San Antonio, Texas).

Impresión artística del sobrevuelo de New Horizons. Crédito: NASA/JHUAPL/SwRI
Los físicos de ciencias espaciales dicen que ahora tienen un tesoro de información sobre como la atmósfera de Plutón interactúa con el viento solar. El viento solar es el plasma que sale despedido del Sol al Sistema Solar a velocidades supersónicas de hasta 160 millones de kilómetros por hora, bañando planetas, asteroides, cometas y el espacio interplanetario con una "sopa" principalmente formada de protones y electrones.

Previamente, muchos investigadores pensaban que Plutón estaba caracterizado más como un cometa, el cual tenía una gran región de suave desaceleración del viento solar, a diferencia de como ocurre en planetas como Marte y Venus. Sin embargo, según indican los investigadores, Plutón es un híbrido.

Por tanto, Plutón continúa confundiéndonos. Según Alan Stern, investigador principal de New Horizons, "Estos resultados nos indican el poder de la exploración. Nuevamente tenemos un nuevo tipo de escenario y nos hemos encontrado descubriendo nuevos tipos de expresiones en la naturaleza".

Debido a que está tan lejos del Sol y su tamaño, los científicos pensaban que la gravedad de Plutón podría no ser lo suficientemente fuerte para retener los pesados iones en su atmósfera. Pero tal y como indica McComas "La gravedad de Plutón es claramente suficiente para mantener material relativamente confinado".

Los investigadores fueron capaces de separar usando el instrumento SWAP los pesados iones de metano, el principal gas que escapa de la atmósfera de Plutón, de los ligeros iones de hidrógeno que proceden del Sol.

Otros importantes descubrimientos adicionales en Plutón:
- Como La Tierra, Plutón tiene una larga cola iónica, que se extiende al menos a una distancia de cerca de 100 veces el radio de Plutón (unos 118.700 kilómetros, cerca de tres veces la circunferencia de la Tierra), cargada de iones pesados de la atmósfera.
- La obstrucción de Plutón al viento solar es menor de lo pensado. El viento solar no es bloqueado hasta cerca de un par de radio de Plutón (unos 3.000 kilómetros).
- Plutón tiene una fina separación entre la cola de iones pesados y la envoltura de viento solar, que presenta un obstáculo para su flujo.

Heather Elliott, astrofísico en el SwRI y coautor del paper, indica que "Comparar la interacción del viento solar y Plutón, con la interacción con otros planetas y cuerpos es interesante debido a que las condiciones físicas son diferentes para cada uno, y los procesos físicos dominantes dependen de estas condiciones".

Según McComas, estos descubrimientos aportan pistas estudiar los plasmas que se pueden encontrar en otras estrellas. "El rango de interacción con el viento solar es bastante diverso, y da algunas comparaciones que nos ayudan a comprender mejor las conexiones en nuestro Sistema Solar y más allá".



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