viernes, 27 de enero de 2017

Caronte tuvo su propia tectónica de placas de hielo

Crédito: NASA/JHUAPL/SwRI
Gracias a la información aportada por la sonda New Horizons de la NASA los científicos han sido capaces de descubrir que la luna más grande de Plutón, Caronte, ha sufrido un proceso similar a la tectónica de placas terrestre, mediante el cual su superficie se agrietó y se expandió.

Ross Beyer y sus colegas han analizado las características de la superficie de Caronte para comprender cómo se formaron. En su análisis se percataron de que existen rasgos comunes o similitudes entre las características observadas en la Tierra y las vistan en la luna: la geología de nuestro planeta está alimentada por enormes placas que flotan sobre un manto, lo que provoca que algunas choquen entre sí y otras se separen.

Los investigadores notaron que había fisuras que se asemejaban a las zonas de expansión del fondo marino o valles de rift terrestres. También vieron bloques deprimidos de la superficie rodeados de fallas, llamadas graben, y escarpes, zonas donde un pedazo de tierra se ha movido verticalmente en relación a las zonas colindantes.


Sin embargo, los científicos no encontraron evidencias de la formación de montañas, un proceso que en la Tierra se da mediante el choque de las placas.

"Lo que vemos son todo fracturas", comentó Beyer, científico planetario del Centro de Investigación Ames de la NASA e investigador principal del Instituto SETI. "En la Tierra, las placas tectónicas chocan en algunos lugares y se separan en otros". Características geológicas como el Himalaya o los Andes son ejemplos directos de esta colisión entre placas, y el océano Atlántico y el Rift del este de África, ejemplos de su separación. En contraste, en Caronte sólo se han observado rasgos extensionales.

Los científicos creen que Caronte tuvo en el pasado un manto líquido bajo una corteza compuesta principalmente de hielo de agua. Cuando el hielo se congeló, se expandió, por lo que la corteza de Caronte tuvo que expandirse para acomodarse a la nueva situación. Este fenómeno no ocurre en la Tierra porque la roca fundida se contrae cuando se convierte en sólida.

Los datos aportados por la New Horizons indican que la densidad de Caronte sugiere que la luna está compuesta por algo de roca, pero su masa sería una minoría de la masa total.

Bayer señaló que los modelos actuales representan la formación de Caronte como resultado de una colisión de un objeto contra un proto-Plutón, quedando este cuerpo dividido en dos piezas desiguales, una de las cuales se convertiría en Caronte. La colisión inicial habría generado algo de calor, y los elementos radiactivos del núcleo de Caronte habrían añadido algo más. Inicialmente, la superficie, compuesta principalmente de agua con un poco de amoniaco, se congelaría, pero la capa situada entre el núcleo rocoso y la corteza de hielo seguiría siendo líquida.

Amy Barr Mlinar, científica del Planetary Science Institute en Tucson, Arizona, señala que las fuerzas de marea también podrían contribuir a mantener líquido el interior de Caronte. Desgraciadamente todavía no se cuentan con buenos modelos que nos muestren la evolución de esta luna. El poco amoniaco que se ha detectado en la superficie de Caronte podría reducir significativamente el punto de congelación del agua, lo que permitiría que el satélite pudiera tener todavía un océano.

Independientemente de la fuente de calor, Caronte es pequeño. Además posee mucha superficie en relación con su volumen. Los objetos con mucho volumen irradian calor más fácilmente, lo que provoca que ese manto líquido finalmente se congele probablemente en pocos millones de años. Una prueba de que la luna se congeló pronto es su superficie craterizada que muestra que no ha habido mucha actividad geológica en los últimos 4 mil millones de años.

Cuando el manto de Caronte se congeló, el volumen de la luna aumentó, estirando la corteza. Ese proceso construyó el patrón de crestas y grietas que los científicos vieron en las imágenes de New Horizons.



Fuente: Space.com

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