miércoles, 15 de marzo de 2017

Rastreando tormentas regionales en Marte

Esta animación muestra un mapa global de Marte con cambios atmosféricos desde el 18 de febrero de 2017 hasta el 6 de marzo de 2017, período en el que aparecieron dos tormentas de polvo a escala regional. Combina cientos de imágenes de la cámara Mars Color Imager (MARCI), en el Mars Reconnaissance Orbiter de la NASA. Créditos: NASA / JPL-Caltech / MSSS
"Lo inusual es que estamos viendo una segunda tormenta seguida de la primera", dijo el meteorólogo de Marte Bruce Cantor, del Malin Space Science Systems, San Diego, que construyó y opera MARCI. "Hemos tenido orbitadores observando los patrones meteorológicos en Marte continuamente durante casi dos décadas, y muchos patrones son cada vez más predecibles, pero justo cuando pensamos que lo comprendemos todo, Marte nos lanza otra sorpresa".

Los informes meteorológicos semanales del planeta rojo que incluyen secuencias animadas de las observaciones de MARCI están disponibles en:

http://www.msss.com/msss_images/latest_weather.html

Las actualizaciones meteorológicas del equipo científico de Mars Reconnaissance Orbiter proporcionan a los rovers avisos previos tanto como para tomar precauciones como para planificar las observaciones de las tormentas, especialmente en caso de que una tormenta regional crezca para rodear a todo el planeta. En 2007 una tormenta marciana rodeó el planeta.


El orbitador monitorea tormentas con su instrumento Mars Climate Sounder (MCS), así como con MARCI. Las mediciones MCS del calentamiento atmosférico a gran altitud asociadas con las tormentas de polvo han revelado un patrón anual en la ocurrencia de grandes tormentas regionales y la primera de estas tormentas consecutivas se ajusta al patrón identificado para esta época del año marciano.

Los investigadores han observado los efectos de las últimas tormentas de cerca. "Esperamos una oportunidad para aprender más sobre cómo las tormentas de polvo se vuelven globales, si eso fuera a suceder", dijo David Kass del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, Pasadena, California. "Incluso si no se convierte en una tormenta global, los efectos de la temperatura debido a las brumas finas del polvo durarán varias semanas."

Esta escena a falso color de la cámara panorámica (Pancam) en el Rover Opportunity de la NASA documenta el movimiento del polvo. Créditos: NASA / JPL-Caltech / Cornell / ASU
Cantor informó el 5 de marzo de la segunda de las actuales tormentas regionales consecutivas al equipo que operaba al Rover Opportunity. La tormenta anterior, que se había convertido en regional a finales de febrero, se estaba disipando para entonces, pero todavía estaba causando nebulosidad y calentamiento a gran altura.

"Aún hay una posibilidad de que la segunda se convierta en una tormenta global, pero es poco probable", dijo Cantor esta semana. 

Durante la tormenta mundial de polvo más reciente en Marte, en 2007, ambos rovers que operaban en el planeta, Spirit y Opportunity, fueron puestos en un modo de ahorro de energía durante más de una semana con una comunicación mínima. El final de 2010 de la misión de Spirit no estaba relacionado con una tormenta de polvo.

Los mismos vientos que elevan el polvo marciano a la atmósfera pueden eliminar parte del polvo que se acumula en los rovers. El 25 de febrero, Opportunity experimentó una importante limpieza de sus paneles solares que aumentaron su producción de energía en más del 10 por ciento. Los eventos de eliminación de polvo limpian los paneles en sólo un uno o dos por ciento. El equipo de operaciones de Opportunity ha notado a través de los años que un gran evento de limpieza de polvo a menudo precede a los cielos polvorientos. Desde el 25 de febrero, la atmósfera de Opportunity se ha vuelto más densa, y parte del polvo ya ha caído de nuevo sobre los paneles solares.

"Antes de la primera tormenta de polvo regional, los paneles solares estaban más limpios de lo que han estado durante los últimos cuatro veranos marcianos, por lo que los paneles generaron más energía", dijo la ingeniera Jennifer Herman. "Queda por ver si el resultado de estas tormentas será una oportunidad más limpia o más sucia".

El rover de la NASA Curiosity, en Marte desde 2012, usa un generador termoeléctrico de radioisótopos para generar energía en lugar de paneles solares, por lo que no se enfrenta al mismo peligro de las tormentas de polvo que Opportunity. Sin embargo, la posibilidad de observar el crecimiento y el ciclo de vida de una tormenta regional o global ofrece una oportunidad de investigación para ambas misiones. Los científicos modificaron temporalmente el régimen de monitoreo climático de Curiosity la semana pasada en respuesta al aprendizaje de que una tormenta de polvo regional estaba creciendo.

"Seguiremos estudiando esto durante semanas mientras el polvo desaparece del cielo", dijo el científico atmosférico Mark Lemmon de la Universidad A & M de Texas, College Station. Las observaciones del cielo en múltiples ángulos de iluminación pueden proporcionar información sobre los cambios en la distribución del tamaño de las partículas de polvo suspendidas a medida que el polvo adicional se eleva al cielo y las partículas más grandes caen más rápidamente que las más pequeñas.

Enlace original: NASA

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