jueves, 27 de abril de 2017

Descubierto un planeta helado del tamaño de la Tierra

Crédito: JPL
Los científicos han descubierto un nuevo planeta de la masa de la Tierra orbitando a su estrella a una distancia similar a la nuestra. Sin embargo, este planeta es probablemente muy frío como para sostener la vida, ya que su estrella es muy débil. A pesar de ello, descubrimientos como éste permiten a los científicos conocer mejor la diversidad de los mundos que existen fuera del Sistema Solar.

Este planeta ha sido descubierto mediante la técnica de la microlente gravitatoria, que emplea estrellas de fondo a modo de linternas. Cuando un astro cruza precisamente por delante de una estrella brillante de fondo, la gravedad de la estrella situada en el primer plano centra la luz de la estrella de fondo haciéndola parecer más brillante. Y un planeta que orbite en torno a la estrella situada en el primer plano, aporta un aumento de brillo adicional. Esta técnica permite encontrar exoplanetas muy lejanos que orbitan lejos de sus estrellas.

El planeta recién descubierto, llamado OGLE-2016-BLG-1195Lb, ayuda a los científicos en su búsqueda para averiguar la distribución de los planetas en nuestra galaxia. Una de las preguntas abiertas es si existen menos planetas en el bulbo galáctico que en su disco.

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Aunque OGLE-2016-BLG-1195Lb es aproximadamente de la misma masa que la Tierra, y orbita a la misma distancia de su estrella anfitriona, las similitudes pueden terminar allí.

OGLE-2016-BLG-1195Lb está a casi 13.000 años luz de distancia y orbita una estrella tan pequeña, que los científicos no están seguros ni siquiera de si es una estrella. Podría ser una enana marrón, un objeto similar a una estrella cuyo núcleo no es lo suficientemente caliente como para generar energía a través de la fusión nuclear. Esta estrella en particular posee sólo el 7,8 por ciento de la masa de nuestro Sol, justo en la frontera entre ser una estrella y no.

Alternativamente, podría ser una estrella enana ultrafría muy parecida a TRAPPIST-1, que albergar siete planetas de tamaño de la Tierra. Esos siete planetas se agrupan alrededor de TRAPPIST-1, aún más cerca que Mercurio con respecto a nuestro sol, y todos tienen potencial para la existencia de agua líquida. Pero OGLE-2016-BLG-1195Lb, a la distancia sol-tierra de una estrella muy débil, sería extremadamente frío, probablemente incluso más frío que Plutón, de modo que cualquier agua superficial se congelaría. Un planeta necesitaría orbitar mucho más cerca de la diminuta y débil estrella para recibir suficiente luz como para mantener el agua líquida en su superficie.

Los telescopios terrestres disponibles hoy en día no son capaces de encontrar planetas más pequeños que éste utilizando el método de microlente. Se necesitaría un telescopio espacial altamente sensible para detectar cuerpos más pequeños en eventos de microlente. El próximo Telescopio de Infrarrojos de la NASA (WFIRST), cuyo lanzamiento se espera para mediados de los 2020, tendrá esta capacidad.


Fuente: Phys.org

2 comentarios:

  1. Vaya ritmo de planetas similares a la Tierra llevamos últimamente.

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    1. Sí, y yo personalmente espero más. En este caso las similitudes son en tamaño y distancia a su estrella, pero nada más. Cada vez contamos con mejores técnicas para detectar este tipo de mundos.

      Un saludo!

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