martes, 2 de mayo de 2017

¿Quieres escuchar el gran vacío que Cassini ha encontrado entre Saturno y los anillos?


Al parecer, la región existente entre los anillos y el planeta Saturno está más vacía de lo que los científicos esperaban. Así se desprende de los resultados del primer paso de la sonda entre el gigante gaseoso y sus anillos, proeza que repetirá hoy, con la recopilación de más datos.

"La región entre los anillos y Saturno es, al parecer,  el gran vacío " dijo Earl Maize del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California. "Cassini seguirá su curso, mientras que los científicos trabajarán en el misterio de por qué el nivel de polvo es mucho menor de lo esperado".

Un ambiente más denso en la brecha provocaría que la antena principal, con forma de platillo, fuese empleada como escudo protector en la mayoría de las futuras inmersiones. Esto habría provocado no poder realizar ciertas mediciones científicas.


Tal y como se desprende de las imágenes tomadas por Cassini y de los modelos elaborados, no parece que existan partículas grandes que pongan en peligro la misión en la región de 2.000 kilómetros de ancho que separan a Saturno de los anillos. Aún así, los científicos prefieren tomar precauciones.

El instrumento de Radio y Ciencia de Onda de Plasma de la Cassini (RPWS) fue uno de los dos instrumentos científicos con sensores que salen del escudo protector de la antena (el otro es el magnetómetro de Cassini). RPWS detectó los impactos de cientos de partículas de anillo por segundo cuando cruzó el plano anular justo fuera de los anillos principales de Saturno (vídeo inferior), pero sólo detectó unos "pings" el pasado 26 de abril.

Cuando los datos de RPWS se convierten a un formato de audio, las partículas de polvo que golpean las antenas del instrumento suenan como estallidos y grietas, que suenan sobre los sonidos habituales de las ondas, en el entorno de partículas cargadas que el instrumento está diseñado para detectar. El equipo de RPWS esperaba escuchar un montón de estallidos y grietas al cruzar el anillo dentro de la brecha, pero en su lugar, los silbidos y chirridos se produjoeron de forma sorprendentemente clara.

"Fue un poco desorientador - no estábamos escuchando lo que esperábamos escuchar", dijo William Kurth, líder del equipo de RPWS en la Universidad de Iowa, Iowa City. "He escuchado nuestros datos de la primera inmersión varias veces y probablemente puedo contar con mis manos el número de partículas de polvo que oigo".

El análisis del equipo sugiere que Cassini sólo encontró unas pocas partículas a medida que cruzaba la brecha - ninguna más grande que las partículas que componen el humo (aproximadamente 1 micrómetro). Para comparar podéis escuchar este otro vídeo grabado el  18 de diciembre de 2016, cuando Cassini cruzó el plano de los anillos.



Más información sobre Grand Finale de Cassini, está disponible en: 

https://saturn.jpl.nasa.gov/grandfinale

Fuente: NASA

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