jueves, 10 de agosto de 2017

Cuatro planetas de tamaño similar al de la Tierra han sido detectados orbitando en torno a la estrella parecida al Sol más cercana

Crédito: Fabo Feng
Un nuevo estudio realizado por un equipo internacional de astrónomos revela que cuatro planetas del tamaño de la Tierra orbitan la estrella parecida al Sol más cercana, tau Ceti, que está a unos 12 años luz de distancia y es visible a simple vista. 

Estos planetas tienen masas tan bajas como 1,7 veces la masa de la Tierra, lo que los sitúa entre los planetas más pequeños que se han detectado alrededor de estrellas parecidas al Sol. Dos de ellos son super-Tierras ubicadas en la zona habitable de la estrella, lo que significa que podrían mantener el agua superficial líquida.

Los planetas fueron detectados observando oscilaciones en el movimiento de tau Ceti. Esto requirió de técnicas lo suficientemente sensibles como para detectar variaciones en el movimiento de la estrella de unos 30 centímetros por segundo.


"Ahora estamos cruzando un umbral donde, a través de un modelado muy sofisticado de grandes conjuntos de datos combinados de múltiples observadores independientes, podemos desentrañar el ruido debido a la actividad de la superficie estelar de las minúsculas señales generadas por los tirones gravitacionales causados por los planetas en órbita ", dijo el coautor Steven Vogt, profesor de astronomía y astrofísica en UC Santa Cruz.

Según el autor principal, Fabo Feng de la Universidad de Hertfordshire, Reino Unido, los investigadores están consiguiendo datos prometedores para localizar con esta técnica planetas de tamaño terrestre. "Nuestra detección de bamboleos tan débiles es un hito en la búsqueda de análogos de la Tierra y la comprensión de la habitabilidad de la Tierra mediante la comparación con estos análogos", dijo Feng. "Hemos introducido nuevos métodos para eliminar el ruido en los datos con el fin de revelar las débiles señales planetarias".

Los dos planetas exteriores que orbitan alrededor de tau Ceti son candidatos a ser mundos habitables, aunque un disco masivo de los desechos situado alrededor de la estrella reduce considerablemente su habitabilidad debido al bombardeo intensivo por los asteroides y los cometas, que podrían esterilizar estos mundos.

El mismo equipo también investigó tau Ceti hace cuatro años en 2013, cuando el coautor Mikko Tuomi de la Universidad de Hertfordshire llevó a cabo un esfuerzo en el desarrollo de técnicas de análisis de datos y el uso de la estrella como un caso de referencia. "Hemos descubierto una manera ingeniosa de distinguir las señales causadas por los planetas y las causadas por la actividad de las estrellas, y nos dimos cuenta de que la actividad de las estrellas se producía en diferentes longitudes de onda, por lo que ahora utilizamos información para separar esta actividad de las señales de los planetas, " comentó Tuomi.

Los investigadores mejoraron la sensibilidad de sus técnicas y fueron capaces de descartar dos de las señales que el equipo había identificado en 2013 como planetas. "Parece haber al menos cuatro planetas rocosos", dijo Tuomi. "Lentamente estamos aprendiendo a distinguir entre las oscilaciones causadas por los planetas y las causadas por la superficie activa estelar, lo que nos permitió verificar esencialmente la existencia de dos planetas exteriores potencialmente habitables en el sistema".

Se cree que las estrellas parecidas al Sol son los mejores objetivos en la búsqueda de planetas habitables como la Tierra debido a su similitud con nuestra estrella. Tau Ceti es muy similar al Sol en su tamaño y brillo, y ambas estrellas alojan sistemas multi-planetarios.

Fuente: Phys.org

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