lunes, 30 de octubre de 2017

Se extiende la misión Dawn en Ceres

Concepción artística. Crédito: NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA

La NASA ha autorizado una segunda extensión de la misión Dawn en Ceres, el mayor objeto del cinturón de asteroides situado entre Marte y Júpiter. Durante esta extensión, la nave descenderá a altitudes sobre el planeta enano más bajas que en cualquier otro momento, el cual lleva orbitando desde marzo de 2015. El equipo de vuelo de Dawn está estudiando forma de maniobrar la nave hacia una nueva órbita elíptica, lo que podría llevarla a menos de 200 kilómetros de la superficie de Ceres en su máxima aproximación. Hasta ahora, la altitud más baja de Dawn había sido de 385 kilómetros.

La prioridad de la segunda extensión de la misión en Ceres es recoger datos con el espectrómetro de rayos gamma y neutrones de Dawn, el cual medirá el número y energía de rayos gamma y neutrones. Esta información es importante para comprender la composición de la capa superficial de Ceres y cuanto hielo contiene. La nave también tomará imágenes de la geología superficial de Ceres en longitud de onda visible con su cámara, así como de la mineralogía con su espectrómetro en visible e infrarrojo.

Adicionalmente la misión extendida en Ceres permitirá a Dawn estar en órbita mientras el planeta enano cruza el perihelio, su máxima aproximación al Sol, que ocurrirá en abril de 2018. Una distancia menor al Sol causará que más hielo superficial de Ceres se convierta en vapor de agua, lo que podría contribuir a la débil atmósfera detectada por el Observatorio Espacial Herschel (ESA) antes de la llegada de Dawn. En base a los descubrimientos de Dawn, el equipo piensa que el vapor de agua podría ser producido en parte como consecuencia de partículas energéticas procedentes del Sol interactuando con el hielo superficial. Los científicos combinarán datos de observatorios terrestres con observaciones de Dawn, para estudiar este fenómeno a medida que Ceres se acerca al perihelio.

El equipo de Dawn actualmente está refinando sus planes para este siguiente y final capítulo de la misión. Debido a su compromiso de proteger Ceres de la contaminación terrestre, Dawn no aterrizará ni impactará contra Ceres. Se estima que la nave seguirá operativa hasta la segunda mitad de 2018. Dawn es la única misión que ha orbitado dos objetivos extraterrestres. Orbitó el asteroide Vesta durante 14 meses, entre 2011 y 2012, y continuó a Ceres, al que lleva orbitando desde marzo de 2015.


Fuente: "Dawn Mission Extended at Ceres", de NASA.

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