martes, 14 de noviembre de 2017

El retorno del cometa 96P observado por satélites de la NASA y ESA

Crédito: ESA/Goddard Space Flight Center de NASA/SOHO/Steele Hill

La misión SOHO (Solar and Heliospheric Observatory) de la ESA (European Space Agency) y NASA ha recibido una visita de un viejo amigo, cuando el cometa 96P entró en su campo de visión el pasado 25 de octubre de 2017. El cometa entro por la esquina inferior derecha del campo de visión del SOHO, dejándolo el 30 de octubre. El SOHO también observó el cometa 96P en 1996, 2002, 2007 y 2012, convirtiéndose en el visitante cometario más frecuente de la misión.

A la vez, el cometa 96P paso por delante del campo de visión de la misión STEREO (Solar and Terrestrial Relations Observatory) de la NASA, observándolo entre los días 26 y 28 de octubre, desde el lado opuesto de la órbita terrestre. Es muy raro para un cometa ser observado simultáneamente desde dos localizaciones diferentes en el espacio. Los científicos están ansiosos para usar los datos combinados de estas observaciones para aprender más sobre la composición del cometa, así como su interacción con el viento solar, el flujo constante de partículas cargadas procedentes del Sol.

Ambas misiones han recopilado medidas de la polarización del cometa. Estas medidas son de la luz solar en las cuales todas las ondas luminosas llegan orientadas del mismo modo tras pasar un medio -en este caso, las partículas de la cola del cometa-. Juntando estos datos, los científicos pueden extraer detalles de las partículas a través de las cuales pasó la luz.

Para William Thompson, observador jefe de la misión STEREO, "La polarización depende fuertemente de la geometría de la observación, y tomando múltiples medidas al mismo tiempo puedo potencialmente darnos información útil sobre la composición y distribución de tamaños de las partículas de la cola".

el cometa 96P -también conocido como cometa Machholz, por el astrónomo amateur Don Machholz, que lo descubrió en 1986- completa su órbita alrededor del Sol cada 5,24 años. 

Cuando el cometa 96P apareció en el campo de visión del SOHO en 2012, astrónomos amateurs estudiaron los datos de SOHO y descubrieron dos pequeños fragmentos cometarios un poco alejados del cuerpo principal, lo que apunta a que el cometa está cambiando activamente. En esta ocasión han detectado un tercer fragmento.

Los científicos encuentra interesante al cometa 96P debido a su inusual composición y que es el progenitor de una diversa y amplia familia de grupos de cometas que comparten una órbita común y que se originaron de un cuerpo mucho mayor que hace un milenio se rompió en fragmentos más pequeños. El cometa 96P es el progenitor de dos grupos separados de cometas, ambos descubiertos analizando los datos de SOHO, a la vez que a través de varias corrientes meteóricas que cruzan la órbita terrestre. Estudiando la evolución del cometa, los científicos pueden aprender más sobre la naturaleza y orígenes es esta compleja familia.



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