viernes, 22 de diciembre de 2017

Una guardería de estrellas que florece ante nuestros ojos

Crédito: ESO

La región del firmamento de la fotografía aparece en el catálogo Sharpless de regiones HII: nubes interestelares de gas ionizado, con mucha actividad de formación estelar. También conocido como Sh 2-29, Sharpless 29 se encuentra a unos 5.500 años luz de distancia en la constelación de Sagitario, al lado de la gran Nebulosa de la Laguna (M8). Contiene muchas maravillas astronómicas, incluido el sitio de formación de estrellas altamente activo de NGC 6559, la nebulosa situada en el centro de la imagen.

Esta nebulosa es la característica más llamativa de Sharpless 29. Aunque tiene solo unos pocos años luz, muestra los estragos que las estrellas pueden causar cuando se forman dentro de una nube interestelar. Las estrellas jóvenes y calientes en esta imagen no tienen más de dos millones de años y están emitiendo ráfagas de radiación de alta energía. Esta energía calienta el polvo y el gas que la rodea, mientras que sus vientos estelares erosionan y esculpen dramáticamente su lugar de nacimiento. De hecho, la nebulosa contiene una notable cavidad que fue creada por un sistema de estrellas binarias energéticas. Esta cavidad se está expandiendo, causando que el material interestelar cree un borde en forma de arco rojizo.

Cuando el polvo y el gas interestelar son bombardeados con luz ultravioleta proveniente de estrellas jóvenes y calientes, la energía hace que brillen intensamente. El resplandor rojo difuso que baña esta imagen proviene de la emisión de hidrógeno, mientras que la luz azul brillante es causada por la reflexión y dispersión de pequeñas partículas de polvo. Además de emisión y reflexión, la absorción tiene lugar en esta región. Manchas de polvo bloquean la luz mientras viaja hacia nosotros, impidiéndonos ver las estrellas situadas detrás de ella, y pequeños hilos de polvo crean las estructuras filamentosas oscuras dentro de las nubes.

El entorno rico y diverso de Sharpless 29 ofrece a los astrónomos una mezcla heterogénea de propiedades físicas que estudiar. La formación desencadenada de estrellas, la influencia de las estrellas jóvenes sobre el polvo y el gas, y la alteración de los campos magnéticos pueden ser observados y examinados en esta área única.

Pero las estrellas jóvenes y masivas viven rápido, y mueren jóvenes. Terminarán sus vidas explosivamente en forma de supernova, dejando atrás ricos restos de gas y polvo. En decenas de millones de años, será barrida y únicamente quedará un ´cumulo abierto de estrellas.

Sharpless 29 fue observador con la OmegaCAM del VLT Survey Telescope (VST) en Cerro Paranal (Chile). OmegaCAM genera imágenes que cubren un área de cielo más de 300 veces mayor que el campo de visión más amplio del Telescopio Espacial Hubble (NASA/ESA), y puede observar en una amplia gama de longitudes de onda, desde el ultravioleta hasta el infrarrojo. Su característica distintiva es la capacidad de capturar la línea espectral muy roja H-alfa, que se crea cuando le electrón del átomo de hidrógeno pierde energía.



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