sábado, 6 de marzo de 2010

La misión Opportunity

Emily Lakdawalla, autora del blog de la Sociedad Planetaria, asistió a la edición de este año de las Conferencias sobre Ciencia Planetaria en Houston, Texas. Ahora nos hace un resumen de lo que allí escuchó sobre la misión Opportunity.

En primer lugar nos comenta la ponencia de Steve Squyres sobre los recientes resultados científicos del viaje del Opportunity hacia el cráter Endeavour. En la ilustración de la izquierda podéis ver al Opportunity cerca del meteorito de hierro y níquel llamdo Block Island. Esta roca es el meteorito más grande localizado hasta ahora por los róver. Squyres afirmó que los resultados más interesantes del último año han sido precisamente el estudio de los tres meteoritos de hierro con los que se ha topado Opportunity (Block Island, Shelter Island, Marquette Island) y su estudio del cráter Concepción.
Los meteoritos se encuentran ampliamente degradados y rodeados de muchos hoyos. Block Island es el menos curtido. Tiene 60 centímetros de ancho y alrededor de 240 kilogramos de masa.
Squyres comentó en las Conferencias que sus hipótesis de trabajo para los pozos es que a veces los meteoritos contienen inclusiones de sulfuro de hierro. Esto se produce cuando el ácido sulfúrico se combina con el agua y se "come" al meteorito.
Los tres meteoritos estudiados son del mismo tipo geoquímico. Por ello, se sospecha que los tres proceden de la misma roca madre.
Se baraja la idea de que en la zona de Marquette Island existen rocas marcianas procedentes de cráteres situados a cierta distancia pero que al ser eyectadas de ellos, llegaron a esa zona. De momento sólo se han encontrado dos rocas ígneas rodeadas de un número sorprendente de meteoritos de menor tamaño. Una de estas rocas ígneas no coincide con ninguna de las rocas observadas hasta ahora en la superficie marciana. Su análisis revela gran cantidad de olivino, piroxeno, plagioclasa , y no muestra textura sedimentaria. En cuanto al cráter Concepción, los científicos creen que se trata probablemente del cráter más reciente de los estudiados hasta la fecha. Sus rocas muestran fracturas poligonales, y en una de ellas se han observado unas características extrañas, en la denominada Chocolate Hills. En la  fotografía de la derecha podéis observar esta extraña coloración. Si se mira atentamente podéis observar una extructura grumosa. Los científicos están trabajando actualmente en descubrir el origen de estas formaciones.
En las siguientes imágenes podéis ver una fotografía de la roca Marquette Island en falso color, y su superficie rugosa.

 
 

Por último, Squyres mostró una panorámica del cráter Concepción. Cuando se le preguntó cuanto tiempo tardaría Opportunity en llegar al cráter Endeavour, el científico respondió que dependía de aquello con lo que se topara el róver en su camino. Si Opportunity se encontraba con algún objeto de estudio interesante, se detendría a analizarlo.



En otra exposición dedicada exclusivamente a Marquette Island, Dave Mittlefehldt, habló de la superficie irregular de la roca. Comentó que no hay pruebas claras de que se trate de una roca ígnea, lo que sugiere que es posiblemente una roca clástica. Esto es precisamente lo contrario a lo que afirmaba Squyres, pero este desacuerdo se debe a que son muchos los científicos que trabjan en este proyecto, y cada uno de ellos tiene sus propias teorías. Mittlefehldt muestra un análisis de la roca cuantificando sus componentes: 70% olivino, 24% piroxeno, 6% óxido de nanofase, 0,06% de polvo férrico en la superficie. Este polvo evidencia la poca erosión que ha sufrido Marquette Island. En el interior de la roca se ha encontrado un alto contenido en magnesio y un bajo contenido en azufre. Esto hace de Marquette una roca de composición única en la superficie marciana. Los datos de espectrometrís de rayos X muestran un exceso de oxígeno que los científicos tratan de explicar con la presencia de elementos ligeros como son los carbonatos y las arcillas.

Más información en el enlace.

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