jueves, 24 de junio de 2010

WISE fotografía la actividad de una estrella Wolf-Rayet

Algunos podrían ver en la fotografía una medusa de color rojo sangre en un bosque de algas marinas, mientras que tal vez otros vean un ojo grande o un par de labios. Pero lo que en realidad muestra esta fotografía tomada en el infrarrojo por WISE es una esfera de materia estelar eyectada por una enorme estrella.
La estrella es el punto blanco del centro de la imagen, y es una de las más masivas de nuestra galaxia. Los astros de este tipo se conocen como Wolf-Rayet, en honor a los astrónomos que primero las descubrieron, y hacen que nuestro Sol parezca en comparación una mota insignificante.
Esta estrella, denominada V385 Carinae es 35 veces más masiva que nuestro Sol y su diámetro es 18 veces más grande. Es más caliente y su brillo es más de un millón de veces superior al del Sol.
Estas estrellas agotan su combustible rápidamente por lo que mueren jóvenes. A medida que envejecen generan en su interior más y más átomos pesados, como el oxígeno del que tanto depende la vida tal y como la conocemos.
Este hueco que se ve en la esfera, sólo se presenta en una de las cuatro longitudes de onda detectadas por WISE. Los astrónomos especulan que esto es debido a que la luz infrarroja procede de los átomos de oxígeno que han sido despojados de algunos de sus electrones por la radiación ultravioleta de su estrella. Cuando los electrones se unen de nuevo con sus átomos de oxígeno, se procede la luz que WISE puede detectar. El proceso es similar a lo que ocurre en las bombillas fluorescentes.
La luz infrarroja detectada por WISE a los 12 micrones es de color verde, mientras que en 3,4 y 4,6 micras, la luz es de color azul. El verde, es polvo caliente, y los puntos azules son estrellas de nuestra Vía Láctea.
Esta imagen se compone de una combinación de más de 300 fotografías.
V385 Carinae se encuentra en la constelación de Carina, a unos 16.000 años luz de la Tierra.

Más información en el enlace.

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