jueves, 1 de julio de 2010

Rhea no tiene anillos

Habrían sido los primeros anillos observados alrededor de una luna: tres bandas estrechas de escombros helados rodeando al segundo satélite más grande de Saturno, Rhea. Científicos planetarios anunciaron su existencia en marzo de 2008. Pero una búsqueda más exhaustiva considera que simplemente no están allí. Y eso plantea otra cuestión: ¿qué fue lo que los científicos vieron la primera vez?
La primera detección de los anillos se basó en las mediciones del plasma realizadas por la nave espacial Cassini en su giro alrededor de Saturno en 2005. En un documento publicado en 2008 en Science, el físico espacial Geraint Jones, del University College de Londres, y sus colegas, describen cómo algunos materiales invisibles sólidos se encuentran alrededor de Rhea. Este satélite tiene la mitad del tamaño de nuestra Luna, y parecía estar absorbiendo electrones energéticos que se encontraban atrapados en la magnetosfera de Saturno. Esta absorción parecía crear sombras de electrones, como cuando un anillo crea una sombra de luz cuando pasa por delante de él una estrella. En Rhea, las impresionantes y simétricas sombras de electrones, tres a cada lado de la luna, implicaban tres estrechos anillos incrustados en un amplio disco de restos helados en el plano ecuatorial de la luna. Eso, dijo Jones en 2008, era “la única explicación razonable a la que hemos sido capaces de llegar”.
Pero los anillos de Rhea "han molestado" desde el principio a la comunidad científica. Estos anillos no era probable que se formaran, porque habría sido necesario un tipo exacto de impacto rasante en Rhea para generarlos. Y los anillos serían rápidamente destruidos por el tirón de la gravedad de Saturno y desgastados por la erosión de pequeños impactos.
El especialista en anillos, Matthew Tiscareno, de la Universidad de Cornell, fue uno de los escépticos. Así que a finales de 2008 y en 2009, él y tres colegas examinaron más de cerca el entorno de Rhea usando la cámara de luz visible a bordo de la Cassini. La cámara tomó vistas de Rhea iluminada desde atrás por el Sol, lo que hace brillar el polvo inevitablemente asociado con cualquier anillo, así como otros puntos de vista con el Sol detrás de la cámara, cuando objetos del tamaño de piedras serían fácilmente detectables. Pero nada apareció. La búsqueda de la Cassini fue lo suficientemente buena como para detectar varios órdenes de magnitud menos de material que el necesario para dar cuenta de las sombras de electrones observadas, dicen los investigadores. “Estamos descartando la posibilidad de que las sombras de electrones se deban a anillos de material sólido”, dice Tiscareno.
El equipo de Jones lo admite. “No podemos discutir con las conclusiones de Tiscareno y sus colegas”, dice Jones. Pero si no hay anillos, ¿qué vimos? “Lo que vimos es claramente real”, dice. “Es probablemente debido a las interacciones entre Rhea y la magnetosfera que la rodea”. No se ha visto en otros lugares nada similar a la sombra de electrones de Rhea, por lo que Jones no tiene ni idea todavía de cómo podrían ser esas interacciones. Afortunadamente, la Cassini tiene previsto sobrevolar más veces Rhea durante su misión recientemente extendida.

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