lunes, 12 de julio de 2010

Últimas imágenes del acercamineto de Rosetta al asteroide Lutetia

Lutetia es ciertamente un mundo diferente al de los otros asteroides estudiados previamente.  Debajo tenéis una de las últimas imágenes tomadas por la cámara OSIRIS de la sonda Rosetta. Esta fotografía fue obtenida cinco horas antes de su máximo acercamiento.  


Lutetia es el asteroide más grande visitado hasta la fecha por una nave espacial. Los astrónomos aguardan con ansia los resultados de la misión ya que esperan recibir datos de gran detalle. El detector CCD de Rosetta es capaz de capturar fotografías con dos mil pixels cuadrados, mientras que las obtenidas por otras sondas como la Cassini o MESSENGER alcanzan sólo los mil pixels cuadrados.
Las siguientes cuatro fotografías fueron tomadas 8:00, 4:40, 2:00 y 1:50 (horas: minutos) antes de su máxima aproximación al asteroide producida a las 15: 45 UTC del 10 de julio 2010.
Ahora vamos a ver, abajo a la izquierda, cinco imágenes de gran detalle del asteroide. Como la distancia de Rosetta a Lutetia fue cambiando de fotografía a fotografía, el tamaño real de un pixel en metros varía en cada imagen.
La primera fotografía muestra un montón de cráteres con forma de cuenco bien definida. La mayoría posee bordes levantados, percibiéndose este relieve gracias a la iluminación oblicua cercana al terminador (límite entre el día y la noche). En el cráter más grande se percibe una línea concéntrica de material más oscura, cuyo origen se desconoce.
La segunda fotografía muestra el borde de una extremidad de Lutetia, con un cráter que muestra un parche de material inusualmente oscuro que lo rodea. ¿Son el origen de este parche recientes eyecciones de material? ¿O simplemente es un efecto visual?
Las eyecciones de material nuevo suelen ser más brillante que el material que las rodea, además no es probable la existencia de actividad volcánica en un cuerpo tan pequeño como Lutetia.
La tercera fotografía muestra en interior de un gran cráter. Las manchas oscuras son la marca de la existencia de grandes rocas que ocupan zonas de cientos de metros de diámetro. Las rocas no parecen ser más oscuras que el terreno que las rodea, pero al ver sus sombrar sobre el terreno, nuestros ojos las percibe como puntitos negros. Las zonas libres de piedras, al no poseer sombras tienen una tonalidad más uniforme, por lo que parecen más brillantes. Justo debajo del centro de la imagen se ve como una mancha en la fotografía. Posiblemente se deba a que ese área del terreno sea más suave que los alrededores debido a un deslizamiento de tierras relativamente reciente. Hay que tener en cuenta que este área carece de cráteres pequeños, por lo que constituye una zona relativamente joven de Lutetia que aún no ha sido acribillada por pequeños impactos.
La cuarta fotografía nos muestra una zona cubierta de cráteres pequeños y de estrías lineales. Estas características superficiales son similares a las que aparecen en otros cuerpos pequeños del Sistema Solar como Fobos y Eros. Los científicos todavía no saben qué fenómeno causa estas formaciones lineales en estos pequeños mundos.¿Y qué creó el cráter alargado de la izquierda? ¿Tal vez un asteroide pequeño que tras impactar en Lutetia rebotó y volvió a caer, dejando un cráter elíptico en lugar de redondo?
En la quinta y última fotografía aparecen más ranuras con una morfología extrañamente retorcida. Los científicos aún desconocen las causas. Pero estas son las primeras imágenes de Lutetia hechas públicas. Esta misión no ha hecho más que empezar y pronto se espera poder realizar muchos más descubrimientos.
Hasta dentro de 4 años años, Rosetta no se encontrará con el cometa Churyumov Gerasimenko en mayo de 2014. Hasta entonces no se encontrará con ningún objeto más.
A partir de julio del próximo año, Rosetta entrará en una profunda hibernación durante los siguientes dos años y medio. En la siguiente imagen tenéis el camino que ha seguido Rosetta desde su lanzamiento. El círculo verde es la órbita de la Tierra, y el azul el de Marte. El cometa Churymov-Gerasimenko, el objetivo final de Rosetta, cuya órbita es elíptica, debe coincidir con la de Rosetta en 2014. La órbita gris punteada es la de Rosetta. En naranja y amarillo se muestran dos pequeñas partes de las órbitas de los asteroides que ha visitado Rosetta en su camino hacia el cometa.


Pero Rosetta también nos ha dejado otras espectaculares imágenes de su acercamiento a Lutetia. En la siguiente fotografía podemos ver un montaje realizado por Phil Stooke de quince fotografías tomadas por Rosetta a medida que se acercaba a Lutetia.


Y en la última imagen podemos ver a Lutetia y a Saturno.



Más información en el enlace.

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