jueves, 13 de septiembre de 2018

Se despejan los cielos marcianos sobre Opportunity

Crédito de la imagen: NASA/JPL-Caltech/Cornell/Arizona State Univ.

Nota: Artículo del 30 de agosto actualizado a 11 de septiembre.

La tormenta de polvo que rodea el planeta en Marte, detectada por primera vez el 30 de mayo y causante del cese de las operaciones para el rover Opportunity, continúa disminuyendo de intensidad.

Con cielos despejados sobre el lugar donde está Opportunity, en el Valle Perseverance de Marte, los ingenieros del Jet Propulsion Laboratory de la NASA (Pasadena, California), creen que el vehículo solar de 15 años de edad pronto recibirá suficiente luz solar para iniciar automáticamente los procedimientos de recuperación. Para prepararse, el equipo de la misión Opportunity ha desarrollado un plan de dos pasos para proporcionar la mayor probabilidad de comunicarse con éxito con el rover y volverlo a poner operativo.

Según John Callas, gerente de proyectos de Opportunity en JPL, "El Sol está rompiendo la neblina sobre Perseverance Valley, y pronto habrá suficiente luz solar para que Opportunity pueda recargar sus baterías. Cuando el nivel de tau [una medida de la cantidad de partículas en el cielo marciano] caiga por debajo de 1,5, comenzaremos un período de intentos activos de comunicación con el rover al enviarle comandos a través de las antenas de la Red de Espacio Profundo de la NASA. Suponiendo que recibamos noticias de Opportunity, comenzaremos el proceso de discernir su estado y volver a ponerlo operativo".

La última comunicación del rover con la Tierra se recibió el 10 de junio, y se desconoce el estado actual de Opportunity. Los ingenieros de Opportunity confían en la experiencia de los científicos que analizan datos del Mars Color Imager (MARCI) a bordo del Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) de la NASA para estimar la tau cerca de la posición del rover.

Tal y como indicó Rich Zurek, científico del proyecto MRO, "La neblina de polvo producida por la tormenta de polvo global marciana de 2018 es una de las más extensas que se haya registrado, pero todos los indicios apuntan a que finalmente está llegando a su fin. Las imágenes de MARCI no han mostrado tormentas de polvo activas durante algún tiempo dentro de los 3.000 kilómetros del lugar donde está el rover".

Con los cielos despejados, los gerentes de misión esperan que el rover intente comunicar con la Tierra, pero también están preparados para un largo período de silencio. "Si no recibimos noticias después de 45 días, el equipo se verá obligado a concluir que el polvo que bloquea el sol y el frío marciano han conspirado para causar algún tipo de falla de la cual el rover probablemente no se recuperará", dijo Callas. En ese punto, el equipo comunicará la situación a la dirección de la NASA para determinar si continuar con la estrategia o ajustarla. Callas agregó: "En la improbable posibilidad de que haya una gran cantidad de polvo en los paneles solares bloqueando la energía del Sol, continuaremos los esfuerzos de escucha pasiva durante varios meses".

Los meses adicionales para escuchar pasivamente son una concesión para la posibilidad de que un demonio del polvo pueda aparecer y literalmente desempolvar los paneles solares de Opportunity. Tales "eventos de limpieza" fueron descubiertos en 2004 cuando, en varias ocasiones, los niveles de batería a bordo de Spirit y Opportunity aumentaron en varios puntos durante una sola noche marciana, cuando la expectativa lógica era que continuarían disminuyendo. 

Es poco probable que la acumulación de polvo sea la causa principal de la falta de comunicación con Opportunity. Sin embargo, cada día durante la fase pasiva, el grupo Radio Science del JPL revisará los registros de señal tomados por un receptor de banda ancha muy sensible a las frecuencias de radio que emanan desde Marte, buscando una señal del rover.

Incluso si el equipo recibe una señal de Opportunity durante cualquiera de las fases, no hay garantía de que el rover esté operativo. Se desconoce el impacto de esta última tormenta en los sistemas de Opportunity, pero podría haber resultado en una producción de energía reducida, un menor rendimiento de la batería u otros daños imprevistos que podrían dificultar que el rover vuelva a estar operativo.

Si bien la situación en Perseverance Valley es crítica, el equipo es cautelosamente optimista, sabiendo que Opportunity ha superado desafíos significativos durante sus más de 14 años en Marte. El rover perdió el uso de su dirección delantera. Su memoria flash de 256 megabytes ya no está funcionando. El equipo también sabe que todo lo relacionado con el rover está más allá de su período de garantía: tanto Opportunity como su rover gemelo, Spirit, fueron construidos para misiones de 90 días (Spirit duró 20 veces más y Opportunity va camino de las 60). Ahora, los ingenieros y científicos de Opportunity están planeando, y esperando, que este último dilema sea solo otro obstáculo en su camino sobre Marte.


Fuente de la noticia: "Martian Skies Clearing over Opportunity Rover" [actualización del 11 de septiembre de 2018], de NASA.

3 comentarios:

  1. Gracias, muy interesantes estos datos. En cuanto a la duración de la tormenta, ¿Influye su acercamiento a la tierra?, es decir entre mas cerca, mayor intensidad atmosférica?. ¿Afectaría la atracción gravitacional? Ese es mi punto de vista, haciendo una comparación en el efecto de mareas que produce la luna al acercarse a la Tierra

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    1. Hola,
      Para nada influye dicho acercamiento, la influencia gravitatoria entre ambos cuerpos es completamente despreciable. La tormenta y su relación tiene directamente relación con la estacionalidad climatológica de Marte.

      Saludos

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