martes, 6 de agosto de 2019

¿Cuánto brillan los NEOs?

El asteroide (4179) Toutatis es un objeto potencialmente peligroso que de nuestro mundo ha pasado a una distancia de 2.3 veces la distancia a la Luna. Fuente: Wikipedia
Los objetos cercanos a la Tierra (NEOs, del inglés Near-Earth objects) son pequeños cuerpos del sistema solar cuyas órbitas a veces los acercan a la Tierra. En consecuencia, los NEOs son amenazas potenciales por su riesgo de colisión contra nuestro planeta, pero los científicos también están interesados ​​en ellos porque ofrecen claves para conocer la composición, la dinámica y las condiciones ambientales del sistema solar y su evolución. 

La mayoría de los meteoritos son una de las fuentes clave de conocimiento sobre el sistema solar temprano. Y la mayoría proceden del grupo de los NEOs. 

La gran mayoría de los NEOs se descubrieron en búsquedas ópticas, y hoy en día el número total supera los 20,000. El parámetro de interés para la mayoría de los problemas, incluidos los posibles peligros de un impacto, es el tamaño. Pero desafortunadamente, las detecciones ópticas generalmente no pueden determinarlo. Esto se debe a que la luz óptica de un NEO es luz solar reflejada, y el objeto podría ser brillante, ya sea porque es grande o porque tiene una alta reflectividad (albedo).


Los astrónomos de CfA, Joe Hora, Howard Smith y Giovanni Fazio, ayudaron a liderar el equipo que fue el primero en realizar la medición sistemática de los tamaños de NEOs usando sus brillos infrarrojos. La señal infrarroja de un NEO es el resultado de su emisión térmica, y proporciona una medida independiente de su tamaño. El equipo utilizó las observaciones infrarrojas de Spitzer IRAC  junto con los datos ópticos y su sofisticado modelo térmico para determinar los tamaños de los NEOs. 

Hasta ahora, las mediciones de infrarrojos se han realizado en más de 3000 NEOs, la mayoría de ellos con IRAC. El NEO más pequeño caracterizado de esta manera, hasta el momento, tiene solo unos doce metros de diámetro (con una incertidumbre de alrededor del 20 por ciento). Pero, extrañamente, los resultados también sugieren una gran cantidad de objetos con alto contenido de albedo, casi ocho veces más de lo que se esperaba.

Los científicos habían analizado y publicado previamente las variaciones del brillo de NEOs que resultaban cuando sus cuerpos no esféricos giraban en el espacio (sus curvas de luz). Se preguntaron si el gran exceso aparente de objetos de alto albedo era el resultado de una corrección inadecuada para las variaciones de la curva de luz. Realizaron un análisis estadístico utilizando simulaciones de Monte-Carlo para estimar lo que podría esperarse de una población de NEOs rotativos no esféricos. Llegaron a la conclusión de que, si bien las variaciones de la curva de luz podrían ser la causa del gran exceso de gran albedo, el exceso también es consistente con una sobreabundancia real de objetos brillantes. También concluyeron que cualquiera que sea la explicación, es poco probable que los NEOs tengan albedos que excedan el 50 por ciento. Se necesitan observaciones adicionales de las curvas de luz de los NEOs completas para resolver las incertidumbres.



Enlace original: Phys.org

No hay comentarios:

Publicar un comentario